40 år senere er nogle overlevende fra det første ebolaudbrud stadig immune

Antistofferne i deres blod kan være nøglen til fremtidige vacciner.

En skuespiller med

En skuespiller spiller rollen som ebola i en oplysningskampagne i Abidjan.(Luc Gnago / Reuters)

I august 1976 ankom en 44-årig rektor ved navn Mabalo Lokela tilbage til byen Yambuku i Den Demokratiske Republik Congo efter to ugers tur med en lokal mission. Få dage efter hjemkomsten tjekkede han ind på det lokale hospital med næseblod, dysenteri og feber. Lægerne behandlede ham for malaria, men uden held. Lokela blev værre. I begyndelsen af ​​september, to uger efter hans første symptomer, døde han. Og i mellemtiden begyndte andre mennesker, der var kommet i kontakt med ham, at blive syge.



I løbet af de næste tre måneder blev 318 mennesker smittet, og 280 af dem døde. Dette udbrud, og et andet, der fandt sted samtidigt i Sydsudan, gjorde verden opmærksom på eksistensen af ​​en dødelig ny sygdom, som til sidst tog navnet på vandvejen, som Yambuku ligger på - Ebola-floden.

Ebola er berømt dødbringende, men det er ikke uundgåeligt. Omkring 12 procent af dem, der blev smittet i Yambuku-udbruddet, overlevede deres sygdom med sygdommen, og mange af dem er stadig i dag. De har gennemlevet syv mere dokumenterede ebola-udbrud i DRC, hvoraf det seneste fandt sted i maj, mindre end 350 kilometer væk fra Yambuku. De har set på afstand som største ebola-udbrud i historien hærgede Vestafrika.

Sammenlignet med den epidemi har DRC's udbrud været mindre og mere isolerede, siger Anne Rimoin ved University of California, Los Angeles, og det samme har disse overlevende. De har ikke haft kontakt eller opfølgning. De bærer stadig ar og sociale stigmatisering af deres oplevelse med virussen. Men de bærer også forsvar mod det.

Rimoin har vist at de oprindelige overlevendes blod stadig indeholder antistoffer mod ebola. I nogle tilfælde havde folk antistoffer, der kan ødelægge virussen direkte, selv efter 41 år. De burde være immune over for ebola, siger Rimoin.

Blot at finde de overlevende var en herkulisk opgave. Lægejournaler fra det udbrud i 1976 var ingen steder at finde, så Rimoin var nødt til at bede de forskere, der var på stedet, om at rode i deres filer. Da hun havde en liste, tog hendes team flere ture til Yambuku for at søge efter personerne bag navnene. Og da byen er så afsidesliggende, involverede hver tur et charterfly og en opslidende køretur. Det tog måske 9 timer i den tørre sæson og 20 timer i regntiden, siger Rimoin.

Holdet opsporede til sidst 14 overlevende, som ifølge Rimoin var ivrige efter at deltage i en ny undersøgelse. De var meget glade for, at der var folk derude, der var interesserede i at høre deres historier og forstå, hvad de havde været igennem, siger hun. Det er måske længe siden, men de lever stadig følgerne af det, de har lidt. De fleste af dem mistede familiemedlemmer. Og da de kom ud af hospitalet, efter at have overlevet en frygtindgydende nærdødsoplevelse, opdagede de, at deres hjem var brændt ned til grunden af ​​frygt for forurening. Alt, hvad de ejede, var forsvundet.

Selv nu må de leve med det sociale stigmatisering, at de engang havde haft ebola for fire årtier siden. Sådan er frygten omkring virussen, at hospitalet i Yambuku oprindeligt var tilbageholdende med at lade Rimoin bringe sine frivillige ind for at tage blodprøver. Den dag i dag, hvis du siger, du er en ebola-overlever, vil folk vige tilbage, siger hun.

Tidligere, et andet hold fundet at ebolapatienter bevarer en vis immunitet mod virussen efter 14 år, men Rimoins team har vist, at denne beskyttelse strækker sig i årtier mere. Alle de 14 personer, de undersøgte, bærer stadig antistoffer, der genkender mindst et af ebola-virusets proteiner, og fire havde antistoffer, der fuldstændigt kunne neutralisere virussen. Det er den slags reaktioner, du gerne vil se i en vaccine - langvarig og robust, siger Rimoin, hvilket betyder, at disse antistoffer er af stor værdi for videnskaben.

Anbefalet læsning

  • Hvordan Den Demokratiske Republik Congo slog ebola på 42 dage

    Ed Yong
  • Gemmer ebola sig i øjnene på overlevende?

    Emily Baumgaertner
  • Du aner ikke, hvor svært det er at få en hamster fuld

    Sarah Zhang

Det er tydeligt, at ebola-virussen kan blive ved længe efter, at symptomerne er aftaget, ved at gemme sig på usædvanlige steder som øjenæbler. En mand bar stadig virussen i sin sæd 565 dage efter at han blev rask . Ebolas vedholdenhed kan forklare, hvorfor overlevende fortsætter med at producere antistoffer mod det, længe efter at de endelig har fjernet det fra deres kroppe.

Det er veldokumenteret, at akutte virusinfektioner såsom mæslinger og kopper giver livslang immunitet, siger Mohan Natesan fra U.S. Army Medical Research Institute for Infectious Diseases. Ebola-infektioner kan klart føre til tilsvarende langvarige antistoffer, men det er svært at forudsige, om disse antistoffer vil beskytte mod geninfektioner eller infektion med en anden ebola-art. Yderligere undersøgelser med disse overlevende er berettigede for at besvare disse spørgsmål.'

Det er også svært at sige, hvorfor fire af de 14 mennesker udviklede så kraftige antistoffer. De kunne have haft et naturligt kraftfuldt immunsystem. De kan allerede have været udsat for lignende vira i fortiden og konfronteret Ebola med delvis immunitet. Det er svært at sige hvorfor med så lille en gruppe, men det er bemærkelsesværdigt, at 14 formodede overlevende blev sporet og fundet i første omgang, siger Lauren Cowley fra Harvard University. Udbruddet i 1976 var meget mindre end det nylige vestafrikanske udbrud, så en meget større pulje af overlevende vil nu være tilgængelig for fremtidige undersøgelser af de langsigtede virkninger af ebola.

Rimoin planlægger nu flere rejser til DRC for at fortsætte med at studere de overlevende, inklusive dem, der klarede sig igennem senere epidemier. Hun er på uret: Den gennemsnitlige forventede levetid i DRC er 62 år for kvinder og 58 år for mænd. Mange mennesker, der var teenagere under den første epidemi, nærmer sig nu slutningen af ​​deres liv. Faktisk identificerede Rimoin oprindeligt 16 overlevende fra udbruddet i 1976, men to af dem døde, før hun fik en chance for at tage deres blod. Åbningen til at studere disse mennesker er ved at lukke, siger hun.