Amerikanere går konkurs af at blive syge

Lægers regninger spiller en rolle i 60 procent af personlig konkurs.

Billion billeder / Shutterstock / Atlanterhavet

I april 2016 var Venus Lockett ved at holde en tale ved en begivenhed, hun havde meldt sig frivilligt til i nærheden af ​​sit hjem i Atlanta. Hun var allerede stresset. Den foregående nat var hun blevet sent oppe og lavede sin præsentation og slettede den derefter ved en fejl. Da hun trådte op på talerstolen for at give sine bemærkninger, bemærkede hun, at hendes ord var sløret. Hun forsøgte at tale ind i mikrofonen, men de ord, der kom ud, gav ikke mening.



En ven gik hen og tog Lockett i armen. Nogle få mennesker, der lagde mærke til, at noget ikke var rigtigt, gik med Lockett til et andet rum og tilkaldte en ambulance. Lockett, som var 57 på det tidspunkt og uforsikret, vidste ikke, om hun kunne eller skulle afvise ambulanceturen eller beslutte, hvilket hospital den ville tage hende til.

Paramedicinere kørte hende et par kilometer til Emory University Hospital Midtown, hvor hun blev holdt natten over. Det viste sig, at hun havde fået et forbigående iskæmisk anfald, eller et minislagtilfælde. Hospitalet udførte test og sendte hende hjem, hvor hun kom sig fuldt ud.

I maj kom hospitalsregningen. Lockett var blevet opkrævet $26.203,62 i alt for observation, som regningen instruerede hende om at betale inden for 20 dage. Lockett gik i stå. Dang, jeg vidste, at jeg ikke skulle have taget på hospitalet, husker hun, at hun tænkte. Men på samme tid var det virkelig skræmmende for mig, ikke at kunne tale.

Lockett var ved at slutte sig til rækken af ​​amerikanere, der lever med lammende mængder af medicinsk gæld.


Medicinsk gæld er et unikt amerikansk fænomen, en byrde, der ville være uoverskuelig i mange andre udviklede lande. Ifølge en undersøgelse offentliggjort dette måned i American Journal of Public Health , næsten 60 procent af mennesker, der har indgivet konkursbegæring, sagde, at en lægeudgift i høj grad eller i nogen grad bidrog til deres konkurs. Det var mere end procentdelen, der citerede boligafskærmning eller studielån. (Respondenterne kunne vælge flere faktorer, der bidrog til deres konkurs.)

Fundet var kun det seneste i en lang række af statistikker, der tyder på, at mange amerikanere, der har stået over for store sundhedsproblemer, står over for betydelige økonomiske tilbageslag bagefter. EN 2016 undersøgelse fundet at en tredjedel af de kræftoverlevere var kommet i gæld som følge af deres lægeudgifter, og 3 procent havde indgivet en konkursbegæring. Ifølge en undersøgelse fra Consumer Financial Protection Bureau fra 2014 er lægeregninger den mest almindelige årsag til ubetalte regninger sendt til inkassobureauer. Omkring en femtedel af amerikanerne har et lægekrav på deres kreditopgørelse, og samme andel har i øjeblikket en forfalden lægeregning.

Det er bare livet, siger Deborah Thorne, en sociolog ved University of Idaho, som var medforfatter til den seneste konkursundersøgelse. Det er ikke sådan, at de har gjort noget forkert.

Der er lige så mange årsager til den medicinske gældskrise, som der er diagnostiske koder der styrer verden med medicinsk fakturering. I interviews fortalte et halvt dusin forbrugerfortalere mig, at de er bekymrede for, at problemet vil blive værre, da raten for uforsikrede stiger , og flere mennesker tilmelder sig billigere, men sparsommelige sygeforsikringsordninger indført af Trump-administrationen. Flere amerikanere er også nu på høje fradragsberettigede sundhedsordninger , hvoraf mange kræver, at patienterne betale tusindvis før forsikringen træder i kraft. Netværk af læger er vokset smallere , hvilket betyder, at flere udbydere sandsynligvis er ude af netværket.

Skadestuebesøg og planlagte kirurgiske procedurer er de mest almindelige årsager til store lægeregninger, som patienterne simpelthen ikke har råd til at betale, fortalte advokater mig. Ofte kan et hospital være dækket af en persons forsikringsnetværk, men det er de enkelte læger, der arbejder der og ambulancefirmaet, der servicerer det, ikke, en situation, der kan føre til noget, der kaldes balancefakturering. Nogle gange slår bizarre smuthuller ind i de mørkeste øjeblikke, som det faktum, at en baby ville være det dækket ved fødslen under Medicaid eller Children's Health Insurance Program, regeringens forsikringsprogram for børn, men en dødfødsel er muligvis ikke dækket, siger Simon Sandoval-Moshenberg, juridisk direktør ved Legal Aid Justice Center. (Faktisk fandt en undersøgelse, at gennemsnitlige hospitalsomkostninger for dødfødsler er mere end $750 højere end for levendefødte.)

I nogle stater er hospitaler forpligtet til at yde velgørenhedspleje til visse lavindkomster og uforsikrede patienter , men flere fortalergrupper fortalte mig, at disse patienter nogle gange får almindelige regninger i stedet for. Vi så hospitaler sende debitorer til inkasso uden at sige noget til inkassatorerne om velgørenhed, siger Emilia Morris, den juridiske direktør for Central California Legal Services. Inkassatorerne forsøger at inddrive denne gæld uden at stille velgørende omsorg til rådighed. Patienten bliver nogle gange sagsøgt, får afsagt dom mod dem uden nogensinde at have hørt om velgørenhedspleje.

I en erklæring fortalte en talsmand for American Hospital Association mig, at i 2017 ydede hospitaler mere end 38 milliarder dollars pleje til patienter, som ellers ikke havde råd til det. Hospitaler over hele landet stræber efter at finde måder at hjælpe under- og uforsikrede patienter med at navigere i sundhedssystemet, sagde talsmanden. Hospitaler tilbyder velgørende plejeprogrammer, tjek offentlig bistand for at se, om patienten kvalificerer sig og giver rabatter til disse patienter, når det er muligt. Hver dag behandler amerikanske hospitaler patienter, der kun kan betale minimalt eller slet ikke betale.

Alligevel ender nogle patienter med lægegæld, hvilket afholder dem fra at søge lægehjælp, fordi de frygter, at de vil stifte endnu mere gæld, hvis de går til lægen igen. Gælden kan også forværre folks kreditværdighed, hvilket kan gøre det svært for dem at leve sundere ved for eksempel at flytte til bedre kvarterer. I sidste ende bliver de mere syge, og risikerer at kaste sig endnu længere i gæld.


$26.203-seddelen var ikke den sidste, som Lockett ville modtage fra hændelsen den april. En separat regning for to lægekonsultationer under Locketts hospitalsophold kom den 28. april på 1.301 USD. (Hun leverede disse regninger til Atlanterhavet Dette beløb blev føjet til flere gebyrer for forskellige røntgenbilleder og andre diagnostiske tests for en ny regning på i alt $2.617, som kom en måned senere.

En anden regning, i maj, kom fra Grady EMS, en ambulancetjeneste, på $1.807, for at hente hende fra stedet, samt kilometertal. Dette lovforslag opfordrede hende til at give sin feedback i en online-undersøgelse for at vinde et $50 Kroger-kort. Lockett siger, at hun ringede til firmaet for at prøve at lave en aftale, og en måned senere sendte Grady EMS hende en ny, reduceret regning på 1.084 USD. (Grady EMS svarede ikke på flere anmodninger om kommentarer.)

Locketts forsøg på at forhandle med hospitalet var mindre succesfulde. Den 26. april modtog Lockett et brev fra Chamberlin Edmonds, en tjeneste, der sagde, at den arbejder med Emory Healthcare og hævdede, at den kunne hjælpe hende med at finde offentlige fordele, såsom Medicaid eller Medicare, for at hjælpe med at betale hendes regning. Dette kunne have ført til en vis forvirring. Lockett siger, at hun ikke havde eller kvalificerede sig til hverken Medicare eller Medicaid. (Georgien udvidede ikke Medicaid under Affordable Care Act, hvilket efterlader ca kvart million voksne med lav indkomst i et såkaldt Medicaid-gab. ) Men hun tror, ​​at hendes første opkald efter modtagelse af regningerne ikke var til hospitalet, men til Chamberlin Edmonds, som hun fejlagtigt antog kunne hjælpe med at nedbringe den samlede hospitalsregning. (Chamberlin Edmonds' hjemmeside eksisterer ikke længere, og virksomheden, der købte den, reagerede ikke på anmodninger om kommentarer.)

Da Chamberlin Edmonds kun tilbød at hjælpe hende med at finde en statsforsikring, som Lockett ikke var kvalificeret til, var virksomheden ikke i stand til at reducere hendes hospitalsregning eller udarbejde en betalingsplan. Lockett antog, at dette betød, at hun var i en blindgyde med sine næsten 30.000 dollars i hospitalsregninger. De sagde, at der ikke var noget, de kunne gøre, fortalte hun mig. Hun besluttede at lægge regningerne til side og prøve at komme til dem, efter hun havde fundet et arbejde.

Et år senere deltog Lockett i et møde med repræsentanter for Georgia Watch, en nonprofit-gruppe, som en del af hendes frivillige arbejde. Da en af ​​Georgia Watch-repræsentanterne nævnte, at organisationen har en guide til mennesker der ønsker at forhandle deres hospitalsregninger ned, greb Lockett en kopi. Hun ringede tilbage til hospitalet. Denne gang, siger hun, fortalte de hende, at hele hendes regning var blevet slettet.

Emory Healthcare fortalte mig, at det ikke kunne kommentere individuelle patienter, men tilføjede, at patienter nogle gange vil modtage to regninger for samme dato for tjenesten: en regning for tjenester ydet af lægen; den anden for et hospitalsophold, forsyninger, tjenester og udstyr. Emory Healthcares kundeserviceafdeling arbejder sammen med patienter om at etablere en gensidigt acceptabel aftale om betaling af indlæggelses- eller ambulantregninger.

Virkeligheden er, at medicinske omkostninger ikke er objektive, reelle omkostninger, siger Berneta L. Haynes, direktør for equity and access hos Georgia Watch. En dag kan en MR-scanning koste 19.000 dollars. Det næste kan det ikke koste noget.

Selvom hun stadig var ansvarlig for sin reducerede ambulanceregning, var Lockett heldig. Andre er ikke. Dana Peterman, en fysioterapeut i Forsyth, Georgia, skyldte mere end $4.000 efter forsikring, da hendes søn blev kørt på hospitalet med en anafylaktisk jordnøddeallergi-reaktion i 2017. Hun forsøgte at forhandle sin regning ned, men hun siger, at hospitalet , ambulanceselskabet og skadestuelægerne gav hende ikke rabat. Hun betalte fuldt ud og ville ikke have, at regningerne skulle påvirke hendes kredit.


For at forhandle med et hospital anbefalede forbrugerfortalere, jeg talte med, at spørge om økonomisk bistand, herunder velgørenhedspleje til uforsikrede. Hvis det mislykkes, kan patienter spørge, om de kan betale, hvad end hospitalet ville have opkrævet en person, der var på Medicare - typisk en lavere takst. Hospitaler og endda inkassobureauer vil ofte acceptere betalingsplaner eller en rabat i bytte for en engangsbetaling.

Alligevel kræver det nuværende system, at folk selvstændigt forhandler på egne vegne med gigantiske virksomheder over titusindvis af dollars, ofte mens de kommer sig efter en alvorlig sygdom. For dem, der ikke har gjort det før, kan processen være forvirrende. Måske sagde jeg ikke det rigtige før, fortalte Lockett mig.

Hvis patienten ikke betaler, kan en medicinsk gæld sendes til en inkassator. Nogle patientfortalere siger, at små medicinske gældsforpligtelser nu bliver solgt til gældskøbere, virksomheder, der forsøger at inddrive så meget, som de kan, på forsinket gæld. Nu ser vi små lægepraksis blive involveret i at sælge deres dårlige gæld til gældskøbere for øre på dollaren, siger Sandoval-Moshenberg, fra Legal Aid Justice Center. I stedet for medicinske journaler eller en patienthistorie, stoler disse købere på lidt mere end en liste over gæld i et regneark, hvilket gør det sværere, hævder Sandoval-Moshenberg og andre, for patienter at forhandle en aftale eller fjerne en fejl. Men denne praksis giver økonomisk mening for læger, i betragtning af hvor mange mennesker, der ikke er i stand til at betale deres regninger.

Når alt fejler, og personen er i overhængende risiko for at få udsat løn, fordi de er blevet sagsøgt for lægegæld, er det måske på tide at indgive en konkursbegæring, siger Sandoval-Moshenberg. De mennesker, der bliver toppen af ​​et meget stort gælds-isbjerg.