Den bedste atlet, amerikanere aldrig har hørt om

Amerikanske professionelle atleter udsættes for pres for at holde sig til sport. Australiens David Pocock har en anden idé.

David Pocock

Jason O'Brien / Reuters

Om forfatteren:Andrew Exum er en medvirkende forfatter til Atlanterhavet og bor i Dallas med sin familie. Fra 2015 til 2017 var han assisterende assisterende forsvarsminister for Mellemøstens politik.



Hvis Australien forlader Rugby World Cup i den kommende uge i Japan, vil amerikanerne miste deres sidste chance for at se en af ​​de bedste atleter, de sandsynligvis aldrig har hørt om.

Selvom David Pocock er født i Zimbabwe, har han været en grundpille i det australske rugbyhold i et årti. På sit destruktive bedste har han været blandt verdens bedste spillere og plagede modstandere med sin uhyggelige evne til at forstyrre deres angreb. Som 31-årig har han annonceret sin pensionering fra det australske landshold ved afslutningen af ​​VM.

Men det mærke, som Pocock har efterladt fra banen, kan ende med at blive husket bedre end noget, han har gjort på det. Pocock er blandt de mere eklektiske og politisk engagerede atleter, som hans adopterede land nogensinde har produceret. I 2014 har han lænket sig til mineudstyr i landdistrikterne i New South Wales at protestere mod udvidelsen af ​​en kulmine. Han og hans mangeårige partner, Emma Palandri, nægtede som bekendt at blive gift, indtil homoseksuelle par fik lov til at gøre det samme - hvilket fik nogle godmodige drillerier da ægteskab af samme køn endelig blev gjort lovligt i 2017. (Parret giftede sig i slutningen af ​​sidste år.) Han har været aktiv med støtte til anti-krybskytteinitiativer, bæredygtigt landbrug og fattigdomsbekæmpelse tilbage i Zimbabwe – som hans familie forlod i 2002 midt i en bølge. af vold mod hvide bønder. Pocock maler endda sine klamper helt sorte for at skjule logoer. Fordi han ikke kan være sikker på arbejdsforholdene, der producerede skoene, forklarede han, da jeg interviewede ham for to år siden, at han ikke ønsker at blive set som en godkendelse af producenten.

Vi bruger meget tid i Amerika på at fortælle atleter, at de skal holde mund om politik. Colin Kaepernick ofrede sin karriere i National Football League for at protestere mod politiets brutalitet, og den siddende præsident samlede sin egen politiske base ved at udstøde den tidligere San Francisco 49ers quarterback. Presset for at undgå kontroverser er intenst. Kinesiske forretningspartnere forlader National Basketball Association, efter at Houston Rockets' general manager i et nu slettet tweet udtrykte støtte til demonstranter i Hong Kong.

I dette lys er Pococks politiske og etiske forpligtelser næsten opsigtsvækkende i deres bredde og deres entusiasme. Han hævder, at selv i en hyperpolitiseret tid taler vi måske ikke om politik - især racepolitik - næsten nok. Jeg tror, ​​at I måske har brug for en slags sandheds- og forsoningskommission, fortalte Pocock, kun halvt i spøg. Jeg var ikke uenig.

Jeg mødte David og Emma i 2017, mens han holdt en pause fra rugby for at følge et lederkursus på Harvard Business School. Jeg voksede op som søn af en sportsjournalist, og jeg kan huske, at min far talte med atleter og trænere i sterile interviewlokaler ledsaget af plejere. Jeg nåede ud til David gennem en mellemmand og forventede samme behandling og blev overrasket, da Emma sendte mig en sms og inviterede mig til middag i deres lejede lejlighed i Cambridge, Massachusetts. Tidligere samme eftermiddag havde David ledet en træningssession for Harvards bachelor-rugbyhold.

Jeg har spillet rugby på amatørhold i det meste af mit voksne liv, og trak mig modvilligt tilbage, da det andet af mine tre børn blev født, og jeg ikke længere kunne retfærdiggøre alle de weekender, jeg brugte væk fra min voksende familie. Men jeg var mindre interesseret i Pococks liv i rugby end i hans syn på alt andet. Hvad havde fået en af ​​verdens bedste atleter til også at udvikle sig til en af ​​de mest intellektuelt nysgerrige og socialt engagerede?

I begyndelsen af ​​middagen nævnte jeg dovent, at det ikke er for almindeligt at se professionelle atleter så engagerede politisk som David. Han rettede mig blidt og foreslog, at jeg læste Dave Zirins A People's History of Sports i USA , hvilket han sagde havde gjort et stort indtryk på ham. Emma sagde, at hun første gang så David ved en sammenkomst til støtte for den store ungdomshjemløse befolkning i Perth, byen i det vestlige Australien, hvor David begyndte sin professionelle rugbykarriere. Emma, ​​en nyuddannet universitetsuddannet med en grad i kvindestudier, spurgte David, hvad han levede af. Jeg spiller lidt rugby, svarede han. Hun svarede, at hun ikke var klar over, at nogen kunne gøre det for en egentlig levevej.

David havde faktisk sprunget universitetet over for at begynde sin professionelle karriere. Som ung mand var han så fysisk et eksemplar, at hans første professionelle træner, John Mitchell (som senere trænede det amerikanske landshold), kastede ham på som en ren teenager til sin professionelle debut mod et af de bedste sydafrikanske hold. Da han mødte Emma, ​​havde han allerede spillet sin første kamp for Australiens landshold og erstattede en af ​​de bedste spillere, der nogensinde har spillet spillet, George Smith, i en kamp mod rivalen All Blacks fra New Zealand.

Mellem kampene satte Pocock sig dog igennem sit eget universitet. Efter at være vokset op i et konservativt kristent miljø fortsatte han med at læse meget teologi. Som mange unge kristne husker Pocock at have læst meget Dietrich Bonhoeffer , den tyske martyr, hvis liv og værker er lige omfavnet af konservative amerikanske evangelikale og mere teologisk liberale kristne.

David var vokset op i en kærlig familie - en, der efter at have startet livet sammen på en gård i Zimbabwe, havde holdt sig tæt siden han ankom til Brisbane på Australiens østkyst. Et kontinent væk fra denne familie i Perth udforskede David skrifterne fra kristne, som var ulig nogen, han havde mødt - og som anvendte deres tro på måder, han ikke havde forestillet sig. Det var disse mennesker, der præsenterede en anden side af Jesus-historien, sagde han. De bragte den til live. Det var ikke sådan en stillestående ting for dem, en eller anden historie om, hvordan du kommer i himlen en dag. Det handlede om den måde, vi lever vores liv på her på Jorden.

David udforskede kristnes teologiske skrifter, som var mere politiske og mere eftertrykkeligt venstreorienterede end dem, han tidligere havde læst. I de første år i Perth husker han at have læst Oscar Romero , Walter Wink , og John Howard Yoder , blandt andre. Emma husker i mellemtiden, at han gik igennem en stor Ched Myers fase. Myers forfatterskab og undervisning har fokuseret på racemæssig forsoning, indfødte rettigheder og miljømæssig retfærdighed - temaer, som David senere udviklede en passion for.

Emma sørgede selvfølgelig for sit eget læseplan. Jeg havde aldrig mødt eller talt med nogen, der ville betragte sig selv som feminist, huskede David. Feminisme var noget, der for mig var som et kvindespørgsmål om nogle ting, der skete for længe siden, som kvinder blev sure over.

Emma, ​​på den anden side af rummet, begravede sit hoved i hænderne ved minde. Men hun anbefalede nogle andre bøger, som David kunne læse. Og til hendes overraskelse læste han også de bøger. Vi har det største problem med bøger, fortalte hun mig. Han bliver ved med at bestille dem, og de stopper aldrig med at ankomme til vores dørtrin.

I dag er David en af ​​de ældre spillere på et erfarent australsk hold. Han husker stadig den dag, han gik ind i omklædningsrummet før sin første kamp og så alle mændene - Smith, Stirling Mortlock, Nathan Sharpe - han var vokset op med at idolisere som en teenage-afrikansk mistilpasning i Brisbane. Et nyt medlem af holdet i dag ville mere sandsynligt være i ærefrygt for at dele det samme omklædningsrum som David Pocock.

Spillet har også ændret sig på andre måder. Pocock er ikke engang den mest politisk engagerede australske rugbyspiller. Dette års hold har håndteret nedfaldet fra udelukkelsen af ​​Israel Folau, uden tvivl dets mest dynamiske spiller. Som evangelisk kristen blev Folau irettesat for en række homofobiske kommentarer og indlæg på sociale medier. Uangrende blev han udelukket fra truppen og deltager ikke i VM. Hans fremtid som professionel atlet er usikker.

Den hastighed, hvormed normer har ændret sig, er forbløffende. For kun få år siden blev Pocock selv hårdt kritiseret af det ofte konservative australske sports-mediekommentariat for stoppe et spil for at protestere mod de homofobiske hån fra en modstander . Så igen hjælper det standpunkt, Pocock tog, med at forklare, hvorfor hans sportskultur har ændret sig.

David Pococks arv vil omfatte nogle uløste spørgsmål til rugby og for sportsverdenen generelt at overveje. Blandt dem: Hvilke politiske – for ikke at sige noget om teologiske – holdninger må atleter have? Hvad gør vi med en baseballspiller i en MAGA-hat, eller en evangelisk eller muslimsk fodboldspiller, hvis konservative sociale synspunkter kolliderer med LGBTQ-rettigheder? Hvor meget konsekvens skal vi kræve? Hvis Golden State Warriors træner Steve Kerr f.eks. tilbyder support til Black Lives Matter , har han også en forpligtelse til at sige, at uiguriske liv også betyder noget?

Ingen af ​​disse spørgsmål er nemme. Efter at have set Folau-kontroversen udspille sig forud for VM, fandt jeg det skurrende at se turneringen begynde med Nigel Owens – en åbenlyst homoseksuel dommer, som har rørende talt om kampene med hans seksuelle identitet, der førte ham til randen af ​​selvmord — iklædt en trøje med emblem fra Emirates Airlines, turneringens sponsor. (Emirates er Dubais flagskib, hvor homoseksualitet stadig er en kriminel handling.)

Selv i Pococks sidste uger med det australske hold er han lige så politisk engageret som nogensinde. Han er i øjeblikket ved at hverve sine holdkammerater til udligne deres CO2-fodaftryk ved VM ved at investere i et solcelleanlæg. Personligt vil jeg være ked af ikke at kunne se Pococks spil. Men jeg er spændt på at se, hvordan han bruger sin berømmelse i de kommende år, og jeg spekulerer på, om han måske har nogle lektioner at lære amerikanere ud over rugbybanen.