Brasilien-varianten afslører verdens sårbarhed

På en eller anden måde hærger coronavirussen gennem en by, der angiveligt var immun.

Et farverigt gitter af SARS-CoV-2 under et mikroskop

Getty / Atlanterhavet

Selv i et år med forfærdelige lidelser skiller det, der udspiller sig i Brasilien sig ud. I regnskovsbyen Manaus, der er hjemsted for 2 millioner mennesker, bliver lig angiveligt tabt i massegrave så hurtigt som de kan graves. Hospitaler har løbe tør ilt, og personer med potentielt behandlelige tilfælde af COVID-19 dør af asfyksi. Denne art og omfang af dødelighed er ikke set siden pandemiens første måneder.



Dette sker et meget usandsynligt sted. Manaus så en ødelæggende udbrud april sidste år, der på samme måde overvældede systemer og inficerede størstedelen af ​​byen. Fordi sygeligheden var så allestedsnærværende, troede mange forskere, at befolkningen siden havde udviklet et højt niveau af immunitet, der ville udelukke endnu en ødelæggende bølge af infektion. I det hele taget har Brasilien allerede rapporteret næsthøjeste dødstal i verden (dog halvdelen af ​​USA's). Da landet gik ind i sommer, det værste blev tænkt at stå bag.

Data syntes at understøtte ideen om, at flokimmunitet i Manaus var tæt på. I Videnskab i denne måned kortlagde forskere virussens overtagelse sidste år: I april viste blodprøver, at 4,8 procent af byens befolkning havde antistoffer mod SARS-CoV-2. I juni var tallet oppe på 52,5 procent. Da mennesker, der bliver smittet, ikke altid tester positive for antistoffer, vurderede forskerne, at det i juni var ca to tredjedele s af byen var blevet inficeret. I november var estimatet omkring 76 procent. I The Lancet i denne uge bemærkede et hold af brasilianske forskere, at selv hvis disse skøn var ude af en stor margin, skulle infektion i denne skala give vigtig befolkningsimmunitet for at undgå et større udbrud. Det så det faktisk ud til. Byen var stort set i stand til at genåbne og forblive åben hele vinteren med lave niveauer af COVID-19-tilfælde.

Men nu sker mareridtsscenariet for anden gang. Situationen trodser eksperternes forventninger om, hvordan immunitet ville hjælpe med at beskytte de hårdest ramte befolkninger. Ifølge skøn fra førende specialister i infektionssygdomme, såsom Anthony Fauci, når det ca 70 til 75 procent af befolkningen er immun, kan der stadig være klynger af tilfælde, men det bliver matematisk umuligt at opretholde et udbrud i stor skala. Stadig på en eller anden måde iflg Washington Post , hospitaler i Manaus, der havde troet, de var godt forberedte, er nu overvældet.

Selvom der stadig er mange spørgsmål, er en plausibel forklaring, at mennesker, der allerede er blevet inficeret med virussen, bliver syge - og ikke mildt sagt. Den mulighed har længe været frygtet under hele pandemien, men dog ikke tidligere set i nogen større skala. Det kommer på et tidspunkt, hvor varianter af SARS-CoV-2 bliver identificeret jorden rundt , herunder en rapport i Minnesota af et tilfælde af varianten, der er blevet dominerende i Brasilien. Selvom der ikke er fundet nogen kendte varianter, der udgør en umiddelbar trussel mod vaccinerede mennesker, ville evnen til geninfektion i nogen væsentlig grad omforme pandemiens bane.

To vigtige faktorer ser ud til at spille en rolle i Brasiliens genopblussen. Den første er, at efter en COVID-19-infektion synes den naturlige immunitet, som vores kroppe udvikler, at variere i styrke og varighed. Beskyttelsen aftager efter infektion med de fleste luftvejsvira , herunder coronavirus . En nylig undersøgelse i New England Journal of Medicine fandt ud af, at sundhedspersonale i Storbritannien havde meget lave forekomster af gentagne infektioner i de første seks måneder efter at have fået COVID-19, men tilfælde opstod. Andre undersøgelser har fundet ud af, at antistoffer i vores blod falder over tid, så folk, der blev smittet sidste år, kan nu opleve falder i immunitet . Den nye bølge af COVID-19-tilfælde i Manaus fandt sted omkring otte måneder efter den indledende bølge. Folk kan have mistet en vis grad af immunitet under det vindue.

Men det er sandsynligvis kun en del af billedet. Den anden faktor er selve virussen. Der findes flere nyhedsværdige varianter, herunder dem i Storbritannien, Sydafrika og Californien. (Så det er nemt at miste overblikket, da meget alarm er blevet rejst over deres forskellige mutationer.) Men varianten i Brasilien, kendt som P.1 (eller B.1.1.248) slægten, har en potent kombination af mutationer. Ikke alene synes denne variant at være mere overførbar; dens afstamning bærer mutationer, der hjælper den flugt de antistoffer, som vi udvikler som reaktion på ældre afstamninger af coronavirus. Altså det i hvert fald har en kapacitet at inficere mennesker, der allerede er blevet raske efter COVID-19, selvom deres forsvar beskytter dem mod andre versioner af virussen. Et tilfælde af geninfektion med denne nye afstamning har allerede været dokumenteret , selvom der udføres meget lidt genomisk sekventering.

De mutationer, der hjælper virussen med at sprede sig og undgå immunresponser, er opstået uafhængigt flere steder. Kombineret med aftagende immunitet understreger disse faktorer udfordringen foran verden: Befolkninger kan stadig være sårbare over for katastrofescenarier, lige når tingene ser ud til at blive bedre. Det vides endnu ikke, hvor mange af de personer, der i øjeblikket er inficeret i Manaus, der tidligere er kommet sig over COVID-19. Tidlige data tyder på, at P.1-varianten er nu dominerende i byen, men det betyder ikke, at varianten vil tage over overalt. Hvert sted og hver befolkning er unik, og modtageligheden vil variere baseret på, hvilke varianter der allerede har spredt sig. Alligevel antyder virussens evne til at forårsage en så dødelig anden stigning i Brasilien et farligt evolutionært potentiale.

Efterhånden som virussen udvikler sig, er truslen ikke indkapslet af nogen enkelt variant. Nye, farlige varianter er næsten uundgåelige, når der er ekstremt høje niveauer af overførsel af virussen. Efterhånden som flere mennesker får immunitet, vil det selektive pres på virussen favorisere de varianter, der mest effektivt kan undgå immunresponser. Uanset om den brasilianske variant formår i vid udstrækning at undgå menneskelige immunresponser, eller om en fremtidig variant gør det, betyder den grundlæggende karakter af evolutionær biologi, at virussen skal forventes at udvikle sig på måder, der omgår forsvarsmekanismer. Beviser for, at det allerede gør det, har været tydelige i det seneste vaccineforsøg data .

Løsningen afhænger altså af vaccination. Den immunrespons, som vaccinerne skaber, er generelt mere robust end det immunrespons, vi får efter at være blevet inficeret med en virus, og burde købe en befolkning mere beskyttet tid, end en stigning i eksponeringen for virussen ville. Velhavende lande har tid til at undgå en skæbne som Brasiliens gennem øjeblikkelig, effektiv vaccination. De fleste steder er det dog ikke tæt på at ske. Og kun fra sidste uge en af verdens 29 fattigste lande havde vaccineret nogen overhovedet. En undersøgelse i tidsskriftet BMJ anslået, at vacciner ikke vil være tilgængelige for mere end en femtedel af verdens befolkning før 2022.

Coronavirussens konstante udvikling er en skarp påmindelse om, at hele verden er i denne krise sammen. Vaccinedistribution er mere end blot et spørgsmål om retfærdighed eller moral. At sikre, at ethvert menneske er vaccineret, er i alles interesse, da global distribution af vacciner er den mest effektive måde at reducere virussens evne til at replikere og udvikle sig. Nøglen vil være at bringe de globale transmissionsrater ned så hurtigt som muligt - ikke at få noget enkelt land til 100 procent vaccination, mens snesevis af lande tuder.

Det er virkelig forvirrende, at rigere nationer tror, ​​at hamstring af vacciner er måden at beskytte deres borgere mod en global pandemi, der ikke respekterer grænser, siger den globale sundhedsforsker Marine Buissonnière sagde i et læger for menneskerettighedsmøde fredag. Da virussen i øjeblikket stiger over Afrika, er omkring 2,5 millioner sundhedspersonale uvaccinerede. Det er klart, at undladelsen af ​​at adressere vaccinetildeling baseret på sundhedsmæssige og epidemiologiske behov, snarere end nationale interesser, nu lover at have en voldsom indvirkning på verdens evne til at opnå hurtig, global kontrol med COVID, sagde Buissonnière.

Det kommende år kan blive en historie om to verdener, der underminerer hinanden. Visse lande vil nærme sig flokimmunitet ved at vaccinere næsten alle borgere. Andre lande kunne se masseofre og katastrofale bølger af geninfektion - potentielt med varianter, der udviklede sig som reaktion på den immunitet, der tildeles af netop de vacciner, som disse befolkninger ikke har adgang til. I processen vil disse hot spots i sig selv lette den hurtige udvikling, hvilket giver anledning til endnu flere varianter, der kan gøre de vaccinerede populationer modtagelige for sygdom igen. I en rekursiv løkke kan virussen komme tilbage for at hjemsøge de vaccinerede, hvilket fører til nye stigninger og nedlukninger i de kommende år. De lande, der hamstrer vaccinen uden en plan for at hjælpe andre med at gøre det på egen risiko.


Relateret podcast

Lyt til James Hamblin diskutere denne historie i en episode af Social afstand , podcasten fra Atlanterhavet om pandemien:

Abonnere på Social afstand Apple Podcasts , Spotify , eller hvor du nu lytter til podcasts.