Omkostningerne ved blyforgiftning i Flint er nu anslået til $458 millioner

En sag for at investere i menneskers sundhed frem for at betale for konsekvenserne af passivitet

Test af blyniveauer i blodet af et barn på Eisenhower Elementary School i Flint, Michigan, tidligere på året(Carlos Osorio / AP)

At skifte til Flint River som byens primære vandkilde var et forsøg på at spare omkring 5 millioner dollars i løbet af to år i Flint, Michigan.

I stedet har det kostet 458 millioner dollars.

Det viser beregninger fra analytiker Peter Muennig ved Columbia Universitys Mailman School of Public Health. Kun 58 millioner dollars af det er statens udgifter til lægebehandling og blyfrit vand. Størstedelen af ​​tallet omfatter de sociale omkostninger: Eksponeringer, der lækker IQ-point fra børn og udsætter dem for aggression og vold senere i livet, hvilket fører til lavere økonomisk produktivitet, større afhængighed af velfærdsprogrammer og større omkostninger for det strafferetlige system.

Den livslange regning for hvert tilfælde af blyforgiftning på lavt niveau er omkring $50.000 og 0,2 års perfekt helbred baseret på CDC-data. Flint har allerede set mere end 8.000 dokumenterede eksponeringer, mens der hvert år er omkring 90.000 over hele landet. Når det kommer til eksponering på lavt niveau, mener Muenning og mange andre, at drikkevand er den mest almindelige kilde. Tygge på maling har en tendens til at forårsage højere blyniveauer.

Muenning forklarede mig, at selvom begivenhedskæden måske ikke er umiddelbart indlysende, er det vigtigt at følge baglæns som et spørgsmål om at undgå en almindelig fejlslutning: at overveje omkostningerne ved handling (primært i økonomiske og finansielle termer), mens man ignorerer omkostningerne ved passivitet. Disse omkostninger kan gengives i interessen for at maksimere menneskers velvære eller blot beskytte en kommunal bundlinje, afhængigt af ens prioriteter.

Uanset hvad, har det en tendens til at være svært at konfrontere omkostningerne på forhånd – for offentlige sundhedsforanstaltninger som for så mange ting i livet. Det har også en tendens til at opdele folk efter politiske linjer.

Forhåbentlig genererer disse tal noget feedback og kontrovers, griner han.

Jeg spekulerede på, om der var noget kontroversielt ved hans beregninger, som jeg overså.

Nej, forklarede han, jeg tror bare, det vil være kontroversielt, fordi folk har det underligt med at bruge penge på sociale programmer.

Derfor tilfældet for kold numerisk beregning. Tidligere beregninger har anslået, at for hver dollar brugt på at forhindre blyforgiftning, ville fordelen være 10,50 USD . Selv med sådan tilbagevenden ser Muenning det som politisk uholdbart at bruge det nødvendige titusindvis af milliarder af dollars til at identificere alle huse, der er bygget indenfor med risiko for, at bly løber ud i vandforsyningen og forsøger at udskifte deres rør. Det flyver måske i Skandinavien, men ikke her, sagde han.

I stedet slog han til lyd for en mere realistisk tilgang til målrettet indsats i de højrisikoområder. Det er tilgangen fra den føderale regerings kontor for blyfarekontrol og sunde hjem, som ikke desto mindre har modtaget færre midler år over år .

Hvis det numeriske omkostningsargument ikke er overbevisende i kølvandet på tragedien i Michigan, er det andet kolde tal at overveje 1760. Det er antallet af år med sundt menneskeliv, der indtil videre er blevet ofret på grund af blyforgiftning i Flint.