Forværrede klimaændringerne brandene i det sydlige Californien?

Syv af statens 10 største moderne naturbrande er opstået i de sidste 14 år.

Kraftig røg dækker havenklaven Mondos Beach nord for Los Angeles, Californien fra skovbrande i regionen

Kraftig røg dækker havets enklave Mondos Beach ved siden af ​​motorvej 101 nær Ventura, Californien, den 6. december 2017.(Mark Ralston / AFP / Getty)

Massive skovbrande raser over det sydlige Californien og truer tusindvis af hjem og kulturelle vartegn som Getty Museum i Los Angeles. Nogle af de største brande var stadig knap under kontrol onsdag eftermiddag.



Det har været et usædvanligt dårligt år for staten - midt i et usædvanligt dårligt år for Vesten som helhed. Brande i Californien har ødelagt mere end 6.000 strukturer og forbrændt hundredtusindvis af acres. Montana og British Columbia havde begge også nogle af deres værste naturbrandsæsoner nogensinde.

Selvfølgelig er de fleste år dårlige naturbrandår nu. Syv af Californiens 10 største moderne naturbrande er sket i de sidste 14 år. (Staten begyndte at føre pålidelige optegnelser i 1932.) I betragtning af flammernes omfang og deres stigende regelmæssighed giver det mening at spørge: Har global opvarmning noget at gøre med dette?

Svaret er ikke så entydigt, som det var denne sommer, da tørke- og varmebrande rasede over Rockies og Pacific Northwest. I stedet driver en blanding af kræfter brandene i det sydlige Californien, og kun nogle af dem har en klar forbindelse til global opvarmning.

Disse brande er ikke umiddelbart emblematiske for klimaændringer, sagde John Abatzoglou, lektor i geografi og klima ved University of Idaho, i en e-mail. Ja, Californien havde den varmeste sommer nogensinde. Men den store anomali her er forsinkelsen i begyndelsen af ​​nedbøren for sydlandet, der har holdt vegetationen tør og ildudsat.

Med andre ord, sent efterår og vinterregn ville normalt afslutte Californiens brandsæson i november. Fordi regnen endnu ikke er kommet, fortsætter flammerne.

I det mindste i det sydlige Californien lige nu ser vi stort set skovbrande i lærebøger, sagde Alexandra Syphard, en seniorforsker ved Conservation Biology Institute, der studerer brande. Vinddrevne brandhændelser opstår mest typisk om efteråret, men kan også forekomme sådan, senere på året med hurtigt spredende, glødedrevne brande under Santa Ana vindforhold.

Her er nogle af de største faktorer, der former naturbrandene i Californien - og hvordan den globale opvarmning er eller ikke ændrer dem:

Santa Ana-vindene

Skylden for naturbrandene i Ventura og Los Angeles amter ligger først og fremmest hos Santa Ana-vindene, berømte varme og udtørrende vindstød, der blæser fra ørkenen til kysten. Santa Anas satte også scenen for de massive skovbrande i Napa og Sonoma tidligere på året.

Brande afhænger af to variabler - en antændelseskilde og brændstof til at brænde - og Santa Ana-vindene øger tilgængeligheden af ​​begge. Først udtørrer de vegetationen, hvilket skaber mere brændstof på tværs af landskabet. For det andet blæser de træer og andet affald mod elledninger, hvilket giver kilden til en gnist.

Når Santa Anas blæser så sent på året, kan de starte ild. Faktisk, skriver Abatzoglou, har alle decemberbrande i sydlandet siden 1948 været forbundet med Santa Ana-vinden.

Men der er få tegn - i hvert fald indtil videre - på, at Santa Ana-vindene bliver mere udbredte, eller at de systematisk bevæger sig senere på året. Toppen af ​​Santa Ana-sæsonen kommer normalt i september eller oktober. Der er ingen tendens til flere eller færre Santa Ana-brande - eller Santa Ana-vinde generelt - i den historiske optegnelse, fortalte Abatzoglou mig.

En undersøgelse fra 2006 fra forskere ved University of California, Berkeley og Lawrence Berkeley National Laboratory foreslået at i slutningen af ​​århundredet kan Santa Ana-vinde blive mere almindelige. De kan også dannes senere på året, herunder i december.

Pigen

Der er i øjeblikket en svag La Niña i det tropiske Stillehav, hvilket betyder, at de globale temperaturer er køligere, end de ellers ville være.

Det samme fænomen forhindrer også storme i at komme i land i det sydlige Californien. Normalt ville Californiens våde sæson være startet på denne tid af året. Når først [efterårsregnen] rammer regionen, genoprettes brændstoffugtighed og gør landskabet brandsikkert, hvilket reducerer oddsene for, at en strømledningsfejl eller et køretøj vil starte en brand, sagde Abatzoglou.

Men regnen er endnu ikke dukket op, fortalte han mig. Indtil videre i efteråret har en stor del af den sydlige halvdel af Californien lukket for nedbør til dato. Noget af dette er karakteristisk for La Niña ... da den sydlige del af USA ser mindre nedbør under La Niña-vintrene.

La Niña hæver den polare jetstrøm, hvilket gør det sydvestlige USA tørrere, end det ellers ville være. (NOAA)

Det er stadig uklart, hvordan klimaændringer vil påvirke Stillehavets årlige dans mellem El Niño, La Niña og en neutral stat. EN 2015 studere i Natur klimaændringer fandt ud af, at Stillehavet kan skifte mellem ekstreme stater - fra en intens El Niño til et monster La Niña - ved slutningen af ​​århundredet, men der mangler stadig at blive forsket mere i spørgsmålet.

En meget kold amerikansk østkyst

Selvom vestkysten forbliver varm og tør, er den østlige kyst ved at falde til i noget af dets første kolde vejr på sæsonen. Dette mønster - et varmt vest, et koldt øst - er kendt som den nordamerikanske vinterdipol.

Det er forårsaget, når jetstrømmen - som begge færger stormer ind på kontinentet og generelt adskiller varm luft fra kold luft - bliver især snoet over Nordamerika. Det stiger langt ind i det canadiske nordvest og holder det meste af det vestlige USA varmt og tørt; så fosser det ned over midten af ​​landet og bringer kold luft godt ind i det sydøstlige USA.

Dette fænomen forlængede Californiens tørke i den første del af dette årti og holdt enhver form for stormsystem offshore. Det bragte også den berygtede polarhvirvel ned i det kontinentale USA.

Der er en række teorier om, hvordan dette mønster opstår, og de fleste af dem kredser om klimaændringer , som Jason Samenow skriver kl Washington Post.

Daniel Swain, en klimaforsker ved University of California, Los Angeles, argumenterer at højdedraget til dels dannes, fordi Vesten varmer meget hurtigere op end Østen. Hvis dette er tilfældet, kan forskerne forvente at se fænomenet forsvinde i de kommende årtier, efterhånden som østkysten indhenter vesten.

Men et papir udgivet i denne uge i Naturkommunikation har en anden opfattelse. Den finder ud af, at forsvinden af ​​havis over det arktiske hav kan ændre cirkulationen af ​​Stillehavet og tilskynde jetstrømmen til at svinge mod nord. Med andre ord vil klimaændringer få noget som den nordamerikanske vinterdipol til at blive ved med at dukke op igen.