Hvordan en lille hjemmeside blev politiets Go-To Genealogy Database

Jeg havde aldrig forventet noget lignende.

Bånd af gerningssted foran et hus

Politiet ransager huset til den mand, der blev anholdt som Golden State-morderen(Fred Greaves / Reuters)

Lige siden efterforskere afslørede, at et slægtsforskningswebsted fik politiet til at arrestere en mand som Californiens berygtede Golden State Killer, er interessen for at bruge slægtsforskning til at opklare forbrydelser eksploderet. DNA fra mere end 100 gerningssteder er blevet uploadet til samme genealogiside. En anden mand, der er forbundet med et dobbeltmord i staten Washington, er blevet anholdt. Dette er sandsynligvis kun begyndelsen.



I centrum for alt dette er GEDmatch – et gratis slægtsforskningswebsted, der drives af kun to mænd, der bor 1.000 miles fra hinanden, en ingeniør i 60'erne, der bor i Texas, og en 79-årig pensioneret forretningsmand, der blev professionel værge i Florida. Siden er – eller var – et sideprojekt for dem.

Jeg havde aldrig forventet noget lignende, siger Curtis Rogers, der startede GEDmatch sammen med John Olson. Rogers, der bor i Florida, havde ingen anelse om, at efterforskere brugte GEDmatch til at finde kriminelle, før han så nyhederne om Golden State-morderen. Min første reaktion var, at jeg var ked af det, siger han. Jeg kunne ikke lide denne brug af vores hjemmeside.

For at spore den mistænkte havde efterforskerne oprettet en falsk profil på GEDmatch og uploadet DNA fra et gerningssted fra 1980, hvor det matchede en fjern slægtning til den mand, der til sidst blev arresteret. Ugerne efter nyheden ramte var et kapløb for Rogers: at opdatere GEDmatchs servicevilkår , for at advare brugerne om, at retshåndhævelsen søgte på webstedet, og mest af alt for at sortere sine egne komplicerede følelser om emnet.

Nogle brugere, der var bekymrede for privatlivets fred, slettede deres data fra GEDmatch, siger Rogers. Men han har også fået rigtig mange e-mails, hvor han takker ham. Især én hjemsøgte ham. Han siger, at en kvinde skrev, at hendes far var en seriemorder, og at hun ville have sine data derude for at give familierne til hans offer lukning.

Hvad er det rigtige at gøre? Jeg er stadig ikke sikker, siger han. Jeg tror, ​​at det bedste, vi kan gøre, er at indrømme, hvad vi er åbne og ærlige. Sidens servicevilkår fortæller nu eksplicit brugerne, at DNA opnået og godkendt af retshåndhævelse kan uploades for at identificere en gerningsmand til en voldelig forbrydelse.

Retshåndhævelse har naturligvis allerede en national DNA-database for sig selv—KODE, eller det kombinerede DNA-indekssystem. Men typen af ​​genetisk information iKODEer mere begrænset og dermed mindre nyttig til at finde pårørende end på GEDmatch. Ved at bruge GEDmatch har politiet radikalt udvidet kraften i deres DNA-søgninger. En lille hjemmeside uden fuldtidsansatte er blevet DNA- og genealogidatabasen for amerikansk politi.


GEDmatch voksede ud af Rogers egen interesse for slægtsforskning, som begyndte som teenager. På ferier besøgte han kirkegårde og retsbygning for at opspore slægtninge. Og da han kom ind på slægtsforskningshjemmesiden Family Tree DNA, blev han leder af Rogers-efternavnsprojektet, en af ​​stedets mange sådanne slægtsforskningsgrupper. Gennem det mødte han nye slægtninge matchet via DNA og brugte timer på at e-maile frem og tilbage for at finde ud af, hvor deres stamtræer overlappede. Et computerprogram, mente han, kunne sammenligne stamtræer meget hurtigere. Nogen anbefalede John Olson som en fyr med de tekniske chops til at skrive programmet, så Rogers nåede ud. Olsons program fungerede smukt.

GEDmatch.com

Jeg sagde, det her er alt for godt til kun Rogers efternavnsprojekt, husker Rogers. Lad os lægge det ud for folk at bruge disse værktøjer, og vi ønskede, at det skulle være gratis for andre mennesker. I 2010 registrerede han domænet GEDmatch.com, som kommer fra GEDCOM, filformatet til stamtræer, der oprindeligt blev udviklet af Mormonkirken. Siden voksede fra mund til mund.

Da brugerne efterspurgte mere sofistikerede funktioner, tilføjede Olson og Rogers dem. I dag giver GEDmatch brugere mulighed for at uploade rå DNA-data fra forbrugergenetiske testvirksomheder som 23andMe og Ancestry for at sammenligne med hinanden. Det tilbyder også granulære værktøjer, der for eksempel lader brugere finde matches langs et bestemt segment af et kromosom. Genetisk genealogi – brugen af ​​DNA til at bygge stamtræer – er blevet beskrevet for mig som en borgervidenskab, hvor værktøjerne frit deles. GEDmatch er det vigtigste eksempel.

Siden har nu omkring en million brugere, ifølge Rogers. Det ligner stadig noget fra 1990'erne. Det grundlæggende websted er gratis, men for at dække de $200.000 om året i serveromkostninger, tilbyder det også $10 om måneden medlemskab med adgang til premium-værktøjer.

Med tiden er GEDmatch blevet go-to-destinationen for seriøse genetiske slægtsforskere. Folk har fundet fjerne familiemedlemmer på stedet, adopterede har fundet deres biologiske forældre, donor-undfangede børn har fundet deres sæddonorer. Det er ikke underligt, at politiet også ringede.


Da FBI oprettedeKODEi 1990'erne var måden at identificere mennesker ved DNA på at lede efter korte tandem-gentagelser eller STR'er. Som deres navn antyder, er disse korte sekvenser, der kan gentages dusinvis eller hundredvis af gange i genomet. Antallet af gentagelser varierer meget fra person til person. STR'er er dog ikke gener, og de afslører meget lidt om en persons udseende eller medicinske tilstande, hvilket omgår nogle af privatlivets fredsbekymringer ved politiets indsamling af DNA. I dag,KODEindeholder STR-profiler på over 16 millioner lovovertrædere og arrestanter . Hver profil leder efter STR'er på op til 20 steder i det menneskelige genom.

I modsætning hertil indeholder DNA-profilerne på GEDmatch information omkring 600.000 eller deromkring steder i genomet. Disse profiler kommer fra kunder, der har testet med kommercielle virksomheder som Ancestry og 23andMe, som identificerer de genetiske bogstaver, der vises på disse 600.000 steder ved at lede efter SNP'er eller enkeltnukleotidpolymorfismer. SNP'er er ikke så variable som STR'er, men du kan teste meget flere af dem. De kan også være i midten af ​​gener; det er sådan, 23andMe fortæller dig, hvis du har en bestemt genvariant for brystkræft. Og med nok SNP'er kan du bruge det til at spore forfædres geografiske oprindelse og finde fjerne slægtninge.

For nylig er retshåndhævelsen blevet interesseret i at bruge SNP'er til leads i kolde tilfælde. Retsmedicinske laboratorier validerer test for SNP'er, der kan afsløre generel information om geografiske herkomst eller fysiske egenskaber som øjen- og hudfarve. Men dette arbejde - banebrydende efter retsmedicinske standarder - ser kun på et par dusin til et par hundrede SNP'er sammenlignet med de 600.000 forbruger-DNA-tests.

Forensics har været langsom til at adoptere de seneste fremskridt inden for genomik - med god grund i betragtning af de store spil i en straffesag. Men det betyder, at genetiske slægtsforskere, der bruger DNA til at finde familiemedlemmer på GEDmatch, er langt foran retsmedicinske laboratorier.

Retshåndhævelse fortsætter med at bruge forældede DNA-databaser, og jeg kan ikke se en bevægelse i retning af at bruge bedre DNA-databaser, siger Blaine Bettinger, en slægtsforsker og advokat tilknyttet GEDmatch. Bettinger siger, at han ville foretrække, at politiet bygger deres egen SNP-database, hvor søgninger kan reguleres på passende vis. Lige nu er der stort set ingen tilsyn med, hvornår og hvordan politiet bruger GEDmatch, som trods alt er en offentlig database, der er åben for alle. (I modsætning hertil er brug af CODIS til at lede efter nære familiemedlemmer reguleret stat for stat, og mange tillader det slet ikke.)

Anbefalet læsning

  • Løsning af et mordmysterium med Ancestry-websteder

    Ciara O'Rourke
  • Hvad mormonslægtstræer fortæller os om kræft

    Sarah Zhang
  • Du aner ikke, hvor svært det er at få en hamster fuld

    Sarah Zhang

Det er svært at argumentere imod at bruge et genealogisk websted til at fange en seriemorder og voldtægtsforbryder som Golden State Killer. Men hvad med mindre alvorlige forbrydelser, som narkotikaforbrydelser, spørger Bettinger. Det synes jeg bare er overdrevet, siger han. Det gør mig utilpas. Vi efterlader DNA overalt, hvor vi går. Overalt, vi rører ved, er der DNA. Der skal være en grænse. GEDmatchs servicevilkår forsøger at begrænse brugen af ​​retshåndhævelse til voldelige forbrydelser defineret som mord eller seksuelle overgreb, selvom webstedet ikke er nogen måde at bekræfte det på.

For nu er penge en reel begrænsende faktor. STR-test er relativt billigt; SNP-test er ikke. De metoder, vi har nu i kriminallaboratorier, er meget omkostningseffektive, hvilket betyder, at du kan generere en DNA-profil på relativt kort tid til lave omkostninger fra meget lave mængder DNA, siger Daniele Podini, en retsmedicinsk ekspert ved George Washington University, som studerer brugen af ​​SNP'er i retsmedicin. Parabon Nanolabs, det retsmedicinske firma, der for nylig uploadede DNA fra 100 gerningssteder til GEDmatch, opkræver retshåndhævende myndigheder $1.500 i laboratoriegebyrer plus $2.250 for sit genetiske slægtsforskningsarbejde.

SNP'er, i modsætning til STR'er, afslører også en frygtelig masse om en persons udseende og helbredsoplysninger, hvilket rejser et helt nyt sæt mulige bekymringer om privatlivets fred omkring den information, politiet indsamler, når de indsamler DNA. Og metoderne til at finde fjerne slægtninge gennem SNP'er og genealogi er ikke blevet formelt valideret i et retsmedicinsk laboratorium. (I både Californien- og Washington-sagen blev de mistænktes DNA indsamlet i det skjulte og matchet ved hjælp af STR med DNA fra gerningsstedet for at bekræfte det genetiske slægtsforskningsarbejde.) Mange spørgsmål, tekniske og sociale, mangler stadig at blive løst.

Folk på GEDmatch er en del af et eksperiment, siger slægtsforsker Debbie Kennett. Og eksperimentet foregår på GEDmatch.