NASA vil kun tolerere så meget fare

En undersøgelse af, hvad der virkelig gik galt med Boeings sidste rummission, viste alvorlige problemer.

Bill Ingalls / NASA

Meget gik rigtigt under et nyligt forsøg på at nå den internationale rumstation. Meget gik også galt.



Raketten blev affyret lige før solopgang en kølig dag i slutningen af ​​december og skar en stribe guld hen over himlen i Floridas Cape Canaveral. Kapslen den medbragte, som blev designet og bygget til NASA af Boeing, blev jævnt leveret forbi kanten af ​​rummet. Hvis testen var gået uden problemer, ville det have haft astronauter indeni næste gang dette rumfartøj fløj. Kapslen skulle forblive i rummet i en uge og brygge til ISS. Men to dage senere var kapslen tilbage på Jorden med sine faldskærme spredt ud over New Mexico-ørkenen. Den var sund og i ét stykke, men dens last blev ikke leveret, og dens mission blev afbrudt.

Nu siger NASA, at missionen kunne være gået endnu værre.

En undersøgelse af den forkludrede mission har afsløret flere problemer, end både embedsmænd og ingeniører forventede at finde. Fejlene stammer ikke fra hardware, men fra flyvesoftwaren kodet af Boeing-ingeniører. Kapslen, kendt som Starliner, viste sig at være farligere, end nogen var klar over.

Vi ved ikke, hvor mange softwarefejl vi har, fortalte Doug Loverro, NASAs associerede administrator for menneskelig udforskning og operationer, til journalister fredag. Vi ved ikke, om vi kun har to, eller vi har mange hundrede.

Opsendelsen var en vigtig test i NASA's plan om at opsende sine egne astronauter fra amerikansk jord for første gang, siden rumfærgerne stoppede med at flyve i 2011. Mens to amerikanske virksomheder, Boeing og SpaceX, udvikler nye rumfartøjer, har NASA-astronauterne haft fat i nogle meget dyre ture sammen med kosmonauter på Ruslands Soyuz-system. Før disse to selskaber kan flyve folk, skal de dog bevise deres koteletter under en ubemandet rejse til ISS. SpaceX fløj en lignende – og vellykket – mission sidste forår. (Den led et betydeligt tilbageslag en måned senere, da dens kapsel eksploderede under test på jorden, men den har siden vendte tilbage og en ny kunne løfte sig fra Cape Canaveral – med astronauter – senere på året .)

Timing er alt, især i rumflyvning, og det var her, Boeings Starliner først havde problemer. Takket være en softwarefejl, Starliner forkert indstillet dets interne ur timer før den lancerede, hvilket betød, at efter at den var adskilt fra raketten og nåede rummet, missede kapslen det øjeblik, den skulle affyre nogle thrustere og presse sig selv ind i den rigtige bane. I et grusomt twist mistede missionskontrol kontakten med Starliner netop på det tidspunkt, fordi det ser ud til, at der var interferens fra radiostøj på Jorden, muligvis fra mobiltelefontårne. På det tidspunkt, hvor ingeniørerne kunne kommandere Starliner igen, havde kapslen, desorienteret og i tomgang, brugt for meget brændstof til at afslutte sin stigning mod ISS.

Uden andet valg end at returnere Starliner hjem, begyndte Boeings ingeniører at gennemsøge softwaren og fandt et andet problem. Inden Starliner begynder sin sidste nedstigning til Jorden, skal den kaste et servicemodul, der hjalp med at skubbe den mod atmosfæren. Men som softwaresekvensen blev sat op, ville thrusterne på dette modul ikke have skudt korrekt. En stenet adskillelse kunne have destabiliseret Starliner og få den til at vælte. De to rumfartøjer kunne endda have stødt ind i hinanden, i hvilket tilfælde sammenstødet kunne have beskadiget varmeskjoldet. Starliner har brug for det skjold for at overleve den brændende dråbe tilbagevenden, med astronauter om bord eller ej.

Det er svært at sige, hvor servicemodulet ville være stødt, men der kan ikke komme noget godt fra de to rumfartøjer, der støder, fortalte Jim Chilton, senior vicepræsident for Boeings rum- og opsendelsesdivision.

Boeings ingeniører omskrev softwaren og sendte den nye version til Starliner knap tre timer før kapslen landede i New Mexico. Hvis de ikke havde grebet ind, siger NASA, kunne Starliner være gået tabt.

Det er umuligt at sige, hvad der ville være sket under denne mission, hvis folk havde været om bord. Boeing embedsmænd har sagt, at astronauter, der stod over for et lignende urproblem, kunne have taget kontrol over Starliner og guidet det til den rigtige bane. Det er mindre klart, hvad de kunne have gjort for at håndtere den potentielle trussel om et nedbrud.

NASA er begyndt at undersøge, hvad der foregår inde i Starliners hold, og indtil videre er resultaterne ikke gode. Rumagenturet siger, at det har afsløret fejl ved næsten alle faser af Starliners udvikling, fra design og kodning til test og verifikation. Softwarefejl i kode så komplekse som dette er ikke uventede, siger NASA, men der var adskillige tilfælde før flyvningen, hvor Boeing skulle have fanget dem. Chilton sagde, at softwarepatchen til genindtastningsproblemet for eksempel krævede en nem løsning. Lidt ekstra opmærksomhed før lanceringen kunne have undgået problemet helt.

Det er uden tvivl at foretrække at regne med potentielt farlige fejl efter en test end efter en tragedie. Men omfanget af problemerne er forvirrende, og NASA ser ud til at være klar over det nu. Vores NASA-overvågning var utilstrækkelig, sagde Loverro. Det er indlysende, og det erkender vi.

NASA har altid været afhængig af entreprenører til at levere hardware til sine programmer, fra Apollo til rumfærgerne, men agenturet har aldrig været afhængig af dem på denne måde før. Boeing og SpaceX er ansvarlige for at designe næsten alle dele af det nye fartøj, fra fremdriftssystemer til sædernes æstetiske udseende. Astronauter, der er tildelt SpaceX-kapslen, træner ikke engang i det berømte Johnson Space Center i Houston, men arbejder i stedet i SpaceX's hovedkvarter i Californien.

NASA er ansvarlig for at fastsætte sikkerhedskrav og vil i sidste ende beslutte, om og hvornår systemerne er astronautklare. Arrangementet bekymrer George Abbey, den tidligere direktør for Johnson Space Center, som sluttede sig til NASA som ingeniør i 1964 og fortsatte med at udvælge og træne astronauter under shuttle-programmet. [Astronauter] skulle flyve, fordi de havde tillid til NASA-ledelsen - at de ville tage sig af alle problemerne og problemerne. Så da ledelsen fortalte dem, at de var klar til at flyve, havde de den selvtillid, fortalte Abbey. Med manglen på det tilsyn er jeg ikke sikker på, at NASA virkelig kan forsikre dem om, at de er klar til at flyve.

NASA embedsmænd siger, at det er for tidligt at sige, om agenturet vil kræve en mere ubemandet opsendelse fra Boeing, før astronauter får lov til at flyve i selskabets nye kapsel. NASA vil nu foretage en ny gennemgang af Boeings arbejdspladskultur baseret på interviews med personale lige fra seniorledere til teknikere. Denne beslutning, sagde Loverro, var delvist påvirket af nyhedsrapporter om andre dele af Boeing - en ikke så subtil hentydning til Boeings højprofilerede softwareproblemer med 737 Max-flyet, der førte til to styrt og 346 menneskers død. Ingeniører hos Boeing, det kom til sidst ud , kendte til problemer med flyets sikkerhed måneder før den første ulykke. Det var svært ikke at tænke på dette, da Jim Bridenstine, NASA-administratoren, ret skarpt fortalte journalister, at han har rådet sine højtstående NASA-ledere i dette program til aldrig, nogensinde, nogensinde at være bange for sandheden.