En afsidesliggende paradisø er nu et plastskrot

Henderson Island er isoleret og ubeboet - men dens strande er stadig dækket af affald.

Plastaffald på East Beach, Henderson Island(Jennifer Lavers)

Henderson Island er omtrent det fjerneste sted, du kan besøge uden at forlade planeten. Den ligger lige midt i det sydlige Stillehav, 3.500 miles fra New Zealand i den ene retning og en anden 3.500 miles fra Sydamerika i den anden. At komme dertil, Jennifer Lavers skulle flyve fra Tasmanien til Tahiti, fange et lille fly en gang om ugen til Gambierøerne, slutte sig til et fragtskib, der allerede havde sejlet i 10 dage fra New Zealand, og bede det om at ændre kurs for Henderson. Intet skib sejler dertil, medmindre du specifikt beder det om det.



Og alligevel, på en eller anden måde, har Google Street View været der. Lavers gik virtuelle spadsereture langs to af øens strande, før hun foretog sin episke rejse. Det var da hun indså, hvor meget plastik der er.

Du kan selv se. Træk Henderson Island op på Google Maps og træk den gule avatar til bunden af ​​den østlige strand. Begynd nu at gå. Det starter diskret: en flaske her, en smule slange der. Men snart hober skrotene sig op, indtil sandet er dækket af flerfarvet skrammel.

Det samlede skrammel på Henderson - alle 17.000 kg af det - repræsenterer kun 2 sekunder af verdens plastikproduktion.

Da Lavers faktisk ankom til Henderson, fandt hun ud af det situationen var endnu værre end billederne antydede. På hendes landingssted stødte hendes team straks på et lastbildæk - så stort og dybt begravet, at de ikke kunne flytte det. Det var en advarsel, sagde hun. Det blev værre og værre. Der er et område, som vi kalder skraldepladsen, hvor du ikke kan sætte foden ned uden at træde på en flaskelåg. Den rene volumen tog virkelig pusten fra mig af alle de forkerte årsager.

Henderson burde være uberørt. Det er ubeboet. Turister tager ikke dertil. Der er ingen i nærheden til at smide noget affald. Hele stedet blev erklæret som verdensarvssted af FN i 1988. Den nærmeste bosættelse er 71 miles væk, og har kun 40 mennesker på den. Og alligevel har søfartsplastik forvandlet det til endnu en af ​​menneskehedens skrotbunke. Det er virkelig et af de sidste paradiser tilbage på jorden, og et af de mindst besøgte, men stærkt beskyttede jordstykker på planeten, siger Lavers. Men jeg tror ikke, jeg har stået et sted og været så fuldstændig og fuldstændig omgivet af plastik.

Holdet fandt adskillige lilla eremitkrebs, der var begyndt at skubbe deres skrammel ind i skrammel ved at bruge flaskehætter og andet affald i stedet for muslingeskaller. Andre ø-beboere var ikke så heldige; mindst én havskildpadde var blevet dødeligt viklet ind i fiskesnøre. Og holdet selv kæmpede for at klare sig. Efter et stykke tid er din hjerne nødt til at lukke af, siger Lavers. Du fokuserer på ting som en legetøjssoldat eller nogle terninger – noget, der minder dig om noget sjovt fra din barndom. Det er mestringsmekanismen.

En lilla eremitkrebs på Henderson Island. Kredit: Jennifer Lavers

Lavers, en forsker ved University of Hobart, har i årevis dokumenteret omfanget af plastikforurening på verdens fjerntliggende øer. Hun og hendes kolleger, bl.a Alexander Bond fra Royal Society for the Protection of Birds, ankom til Henderson i 2015 og brugte tre måneder at tælle dens skrammel .

Det var ikke nogen nem oplevelse. Selvfølgelig var der sandstrande, svajende palmer og betagende udsigter. Men øen har intet ferskvand, og den bliver ofte ramt af storme, der ville sende kokosnødder – eller hele træer – ind i holdets telte midt om natten. Henderson er også en koral-atol, hvilket betyder, at det meste af dens jord består af knivskarpe sten, der skærer sig vej gennem holdets sko. De endte med at rydde reb fra stranden for at surre deres nedbrudte fodtøj sammen. Bortset fra nogle smalle strækninger med sandstrand, vil resten af ​​øen slå dig ihjel, siger Lavers.

På disse strande endte holdet med at finde mere end 53.000 stykker menneskeskabt affald. Ifølge deres skøn er øens 14 kvadratkilometer hjemsted for mere end 37 millioner stykker skrammel, der i alt vejer 17.000 kilo. Hver kvadratmeter af Hendersons strande har mellem 20 og 670 stykker plastik på overfladen og mellem 50 og 4.500 stykker begravet i de øverste 10 centimeter. Også skrammel bliver ved med at komme. Lavers anslår, at hver dag skylles mindst 3.750 friske stykker affald op på øens nordlige strand - en ophobningsrate, der er 100.000 gange større end, hvad der er blevet rapporteret andre steder.

Oprydning er ikke en mulighed.

Hvis disse skøn er rigtige, har dele af Henderson den højeste tæthed af plastikrester, der er rapporteret overalt i verden. Men Jenna Jambeck , fra University of Georgia, bemærker, at dataene er utroligt variable. Og Denise Hardesty , fra CSIRO, Australiens føderale forskningsagentur, siger, at det er svært at sammenligne på tværs af websteder, fordi forskellige prøveudtagningsmetoder kan give vidt forskellige resultater. Alligevel, uanset om tallene slår rekorder eller ej, er det tydeligt ud fra billederne alene, at Henderson er hjemsted for en ugudelig mængde affald - ligesom andre angiveligt uberørt øer .

Havenes overfladelag indeholder nu mere end fem billioner stykker plastik , for det meste i form af bittesmå millimeter brede fragmenter. Det er imponerende, mængden af ​​plastik, der bare flyder midt i ingenting, siger forsker Leandra Gonçalves , der har brugt tid på at lave undersøgelser af oceanisk plast. Kyster fungerer som dræn for det flydende affald, især hvis de sidder inden for cirkulære havstrømme kaldet gyres. Når først vores affald kommer ind i disse strømme, kan det tage på en lang rejse, indtil en kystlinje afbryder dens vej. Henderson er dog kun i udkanten af ​​det sydlige Stillehav. Det viser, at næsten enhver større strøm kan transportere plastik, siger Lavers.

Når plastik vaskes op, har det en tendens til at gå i stykker. Hvis en mælkekande eller vandflaske skyller i land på en fjerntliggende ø, er den skør af UV-stråling, siger Hardesty. Det er på et sted, hvor bølge og vind, der virker mod hårde fysiske genstande som sand og sten, kan bryde det i mindre stykker. Nu er den enkelte genstand nu blevet til hundreder eller tusinder af meget små fragmenter. Og dem bliver begravet - en permanent del af deres ø-hjem.

Kilderne til affaldet er mangfoldige. Lavers og Bond sporede genstandene til 24 forskellige lande fra alle kontinenter undtagen Antarktis. Det fortalte os, at intet land er mere eller mindre skyld i det her, siger hun. Det er ikke kun kommercielt fiskeri eller krydstogtskibe. Meget af dette kom fra stormafløb og sandsynligvis affald på strande i - gud ved, vælg en by hvor som helst i verden.

For Henderson er oprydning ikke en mulighed, siger hun. Det er for svært at komme til, og for svært at leve videre. Den eneste måde at stoppe dette problem på er at skære plastikken af ​​ved kilden.

Det samlede skrammel på Henderson - alle 17.000 kg af det - repræsenterer kun 2 sekunder af verdens plastikproduktion, som er steget 180 gange i løbet af de sidste seks årtier. Vi skal indregne miljøomkostningerne i den produktion, så det ikke bare er 1 eller 2 øre at købe et sugerør eller en takeaway-beholder, siger Lavers. Vi bruger plastik i hvert eneste aspekt af vores samfund, og vi kan ikke bare ændre en eller to ting.