Richard Branson tog det af

En rummilliardær er nu kommet til rummet og tilbage. Jeff Bezos er den næste.

Et billede af den britiske milliardær Richard Branson, der klatrer ind i sit Virgin Galactic-rumskib

Virgin Galactic / Reuters

Richard Branson var tømmermænd den dag, Apollo 11-astronauterne landede på månen i 1969. Han var fyldt 19 to dage tidligere og havde fejret i overensstemmelse hermed. Men han blev grebet, da han så Neil Armstrong på sin families lille sort-hvide fjernsyn, skrev han senere i en erindringsbog. Han vidste dengang - han var øjeblikkeligt overbevist om - at han en dag selv ville tage til rummet.



Den eventyrlystne britiske milliardær gjorde det i dag, i en alder af 70 år, med sit eget rumfirma, Virgin Galactic, fra sin egen rumhavn i New Mexico. Han gik ikke så langt som til månen, og han kredsede heller ikke om Jorden, men i et par minutter svævede Branson over en usynlig grænse mellem planetens atmosfære og det ydre rum og solede sig i følelsen af ​​vægtløshed.

Og da han rørte ned, blev Branson den første person i historien, der med succes havde testet sit eget rumfartøj.

Branson fløj sammen med to piloter og tre Virgin Galactic-ansatte på virksomhedens raketdrevne rumfly. Designet er ret anderledes end det traditionelle billede af rumrejser. Turen involverede ikke en raket, der løftede sig fra en affyringsrampe. I stedet bar et gigantisk fly det bevingede passagerrumskib højt op i himlen, til en højde på omkring 50.000 fod, og tabte det. Rumflyet antændte derefter sine egne motorer og smed sig højere op, lige ud over rummets kant. Til sidst gled rumflyet ned igen og landede på en landingsbane.

Bransons flyvning tæller som en sejr i den private rumfartsindustri, især blandt verdens lille klasse af rummilliardærer. Branson slog Jeff Bezos, som er planlagt til at flyve til rummet på sin egen raket kun ni dage fra nu. Elon Musk, der var i New Mexico til Bransons flyvning, ser ikke ud til at være opsat på at flyve på et tidspunkt, selvom han kunne hoppe på en SpaceX-raket, som allerede har ført astronauter til rummet.

Mændene har hver deres egne visioner for menneskehedens fremtid i kosmos, men alle tre beskæftiger sig med rumturisme og opkræver kunder fra hundredtusindvis til millioner af dollars for forlystelser. Rige mennesker har rejst til rummet før, men deltagerne fløj sammen med professionelle astronauter, inde i kapsler, der blev betjent af offentlige myndigheder. Nu kan kunder med dybe nok lommer tage turen med relativ lethed , uhindret af bagagen fra professionelle rumfarere, som flyverfaring og videnskabelig baggrund. Bransons fly havde et videnskabeligt eksperiment, som en af ​​passagererne håndterede, men Bransons officielle rolle i flyvningen var ifølge Virgin at evaluere den private astronautoplevelse, som i det væsentlige er en fancy måde at sige joyride på. Hans flugt bringer os tættere på en æra, hvor rige spændingssøgende med bucket lists, ikke regeringsstøttede astronauter, udgør den største gruppe mennesker, der har været i rummet.

I sine syv årtier har Branson tjekket af en række risikable eventyr , overlever et skib, der synker og flere luftballonstyrt . Han tjente sin formue gennem et udvalg af Virgin-mærkede virksomheder, herunder et pladeselskab og et telefonselskab, og begyndte Virgin Galactic-operationer i 2004. Branson ønskede at skabe den første kommercielle rumlinje, der ville tage tusindvis af mennesker på suborbitale flyvninger hvert år. I 2007 blev tre entreprenører, der arbejdede på Virgins rumfly, dræbt i en eksplosion under test , og i 2014 døde en pilot, da rumflyet brød fra hinanden i luften, mens du rejser med supersoniske hastigheder.

Virgin Galactic har også haft triumføjeblikke; selskabets rumfly nået plads for første gang i 2018. En 2019-flyvning produceret et mindeværdigt foto af Beth Moses, Virgin Galactics ledende astronautinstruktør, der stirrede ud af vinduet på rumflyet, med sin mund i apopret retning, mens hun indtog Jordens krumning mod rummets mørke. Herefter talte man på selskabet om, at Branson kunne flyve næste gang, men ideen gik hurtigt i opløsning, skriver journalisten Nicholas Schmidle i Test guder , en ny bog om fremstillingen af ​​Virgin Galactic. Da ingeniører inspicerede rumflyet Moses fløj med, fandt de ud af, at fartøjet var blevet betydeligt kompromitteret under flyvningen. Jeg ved ikke, hvordan vi ikke mistede køretøjet og dræbte tre mennesker, sagde virksomhedens daværende sikkerhedsdirektør ifølge Schmidle.

Branson skulle ikke flyve så hurtigt denne gang. Efter en vellykket testflyvning i maj, Virgin Galactic havde planlagt at gøre en mere, før du bringer Branson om bord. Selskabet sprang videre, efter Bezos annoncerede, at han ville være på Blue Origins første flyvning nogensinde med passagerer. Branson har afvist, at han ændrede sine egne planer specifikt for at slå Bezos, men ingen tror på ham, selvfølgelig, især fordi det første er vigtigt for ham; Branson havde tidligere sagde at han ønskede at slå både Blue Origin og SpaceX med at levere mennesker til rummet.

Om det er lykkedes for Branson afhænger af, hvem du spørger. NASA og andre amerikanske agenturer sætter grænsen mellem vores atmosfære og rummet omkring 50 miles over Jordens overflade; Det Internationale Astronautiske Føderation siger, at linjen er 62 miles op. I dagene før Bransons flyvning antydede Blue Origin, at Virgin Galactic-passagerer faktisk ikke når rummet, hvilket tegner en snerten kontrast mellem Branson, der oversteg 50-mile-mærket i dag, og Bezos, som vil sigte højere.

Hvor end grænsen er, har Branson brudt en form for barriere. Rumflyvning var altid et adrenalinsus, selv for Apollo-astronauterne, men det var en funktion, ikke det eneste formål. Og Bransons tur var noget af det gamble: Rejsen blev betragtet som en testflyvning, og Virgin Galactic planlægger at gøre mindst to mere før det sætter betalende kunder om bord næste år. Branson har sagt, at han ønsker, at mange private borgere skal flyve til rummet, som tilhører os alle. Måske, men kun en bestemt slags privatborger kan komme dertil, i hvert fald i den nærmeste fremtid. En billet med Virgin Galactic koster 250.000 USD , og en plads på Blue Origin rygtes at koste endnu mere. For nu er disse suborbitale missioner en glædesoplevelse for de rige, inklusive de mennesker, der bragte dem til at eksistere. Din tur, Bezos.