Nogen Vis NASA en kalender

Agenturet har sagt, at det kommer til månen i 2024. Det er simpelthen ikke muligt.

NASA-astronauter øver sig for en fremtidig månelanding i et træningsbassin ved Johnson Space Center

Bill Brassard / NASA

Den rigtige påklædning til et udendørs eventyr betyder noget, og måske tæller ingen dresscode mere end det, du bærer til månens overflade.



En rumdragt skal omhyggeligt sys og samles. Den guldbelagte hjelm skal beskytte dine øjne mod solens ufiltrerede blænding. Stofferne tættest på kroppen skal snøres med rør med køligt vand for at holde dig kølig. De mere ydre lag skal forhindre nogle ting i at komme ud (åndbar luft) og andre ting i at komme ind ( farlige mikrometeoroider ). Det er et look fra top til tå til en lejlighed på liv og død.

NASA arbejder i øjeblikket på et nyt rumdragtdesign, agenturets første indsats for at udvikle et helt nyt outfit til månevandrere siden Apollo-æraen. De nye dragter bliver mere fleksible, så astronauter kan vride sig i taljen og gå lettere, i stedet for at hoppe rundt som kaniner, som Apollo-astronauterne gjorde. Og designet vil have færre sømme og lynlåse, så klæbrigt månestøv, som klamrede sig til stort set alt under Apollo-missionerne, ikke glider ind. NASA har allerede skænket 420 millioner dollars i udvikling siden 2007 og planlægger at tabe yderligere 625 millioner dollars. at gøre to rumdragter – ja, kun to – flyveklare.

Men tøjet bliver ifølge NASA ikke færdigt i tide til NASAs næste månelanding en nylig rapport fra agenturets generalinspektør på grund af finansieringsmangler, COVID-19-påvirkninger og tekniske udfordringer. Og det er heller ikke kun jakkesættet. NASA er også bagud raketten der formodes at opsende astronauterne og kapslen som vil bære dem, og først for nylig valgte en entreprenør til at bygge det landingssystem, der ville sætte dem på overfladen. Der er så meget tilbage at gøre, og deadline for denne mission - en del af NASAs Artemis-program - nærmer sig. Agenturets nuværende mål for at lande amerikanere på månen for første gang i næsten 50 år er slutningen af ​​2024.

Det er en strækning, det er en udfordring, men tidsplanen er 2024, Bill Nelson, NASA-administratoren, sagde sidst i maj.

Det er … snart.

I forlad-jorden-og-gå-til-rummet-tid er det virkelig snart. Selvfølgelig har NASA landet astronauter på månen før, faktisk seks gange, og det fik dem dertil ved hjælp af teknologi med mindre rå beregningskraft end en smartphone. Agenturet starter ikke fra bunden. Men NASAs nuværende budget for månemissioner er magert sammenlignet med det beløb, den amerikanske regering brugte på Apollo-programmet, og regeringen skynder sig ikke med at slå en rivaliserende supermagt til en betydningsfuld førsteplads i menneskehedens historie. Ifølge generalinspektørens seneste rapport - som konkluderede, at disse rumdragter ikke vil være klar før i det mindste i april 2025 - er NASAs vision for en månelanding i 2024, som den ser ud nu, ikke bare vanskelig eller usandsynlig, men simpelthen ikke gennemførlig. Anden regering rapporter har sagt det samme i flere måneder, selv før præsident Joe Biden tiltrådte og udpegede Nelson som administrator.

Så hvorfor opfører NASA-ledelsen sig, som om det stadig vil ske?

Da jeg kontaktede agenturet i går, modtog jeg et forsigtigt, men sigende svar, der syntes at antyde, at dets handling snart kunne ændre sig: Agenturet evaluerer det nuværende budget og tidsplan for Artemis-missioner og vil give en opdatering senere i år, en NASA talsmand fortalte mig via e-mail. Astronautsikkerhed er en prioritet, og NASA vil sætte mennesker på månen, når det er sikkert at gøre det.

Næsten alle præsidenter siden John F. Kennedy har talt om en triumferende tilbagevenden til månen, men 2024-målet er ikke Bidens opfindelse. Direktivet udkom i foråret 2019, for at blive gennemført på alle nødvendige måder. Programmet blev døbt Artemis, for Apollos søster i mytologi, og blev forkæmpet af tidligere vicepræsident Mike Pence, som var ret vild med rumflyvning, og tidligere præsident Donald Trump, som vidste lidt om rumaktiviteter, men forstod godt, at en omtale af den amerikanske rumindsats førte altid til klapsalver. NASA havde målrettet 2028 for en månelanding, og mange så kalenderrevisionen som politisk motiveret. Trump havde hævdede at NASA var lukket og død, indtil jeg fik det i gang igen, og hvilken bedre måde at bevise det på end ved at præsidere over en månelanding i hans sidste periode?

En ingeniør modellerer NASAs nye design til månen passende rumdragter (Carlos Jasso / Reuters)

Da Trump forlod Det Hvide Hus, og Biden flyttede ind, antydede en række regeringsrapporter, der sår tvivl om planens gennemførlighed, kombineret med den opfattede politik fra dens begyndelse, at den nye administration nemt nok kunne sænke 2024-målet. I februar en fungerende NASA-administrator sagde at tidslinjen måske ikke længere er et realistisk mål. Men bemærkelsesværdigt nok holdt datoen fast, og det samme gjorde Artemis-brandingen, hvor den nye administration flyttede Trump-administrationens løfte om at tage den næste mand og den første kvinde til månen til den første kvinde og den første farvede person.

Artemis-programmet, fortalte NASA-talsmanden, er en prioritet. Den gennemsnitlige amerikaner har sandsynligvis ikke hørt meget om det, fordi administrationen har lidt travlt med at håndtere coronavirus-pandemien, en arvedefinerende infrastrukturaftale og andre jordbundne anliggender. Vicepræsident Kamala Harris annonceret i maj, at hun ville overtage Pences plads som formand for National Space Council, men Biden har ikke udtalt sig i detaljer om USAs fremtid blandt stjernerne. Den amerikanske offentlighed støttede næppe Apollo-programmet i 1960'erne, selvom tidens gang og kyndige NASA-markedsføring har kastet det ud som et øjeblik af national enhed. I dette særlige øjeblik - med Delta-varianten, der spreder sig, advarsler om, at klimakrisen forværres, og efterdønningerne af Capitol-optøjerne, der rasler det amerikanske demokrati - er en månemission, der grænser til forestillinger, sandsynligvis ikke god optik. (Hvis du undrer dig over NASA's plan for en fremtidig Mars-mission, har jeg også nogle dårlige nyheder der: En rapport fra 2019 fandt ud af, at en orbital mission - en forløber for en landing - på agenturets fastsatte dato i 2033 er uigennemførlig under alle budgetter scenarier og tidsplaner for teknologiudvikling og test).

På et tidspunkt bliver NASA nødt til offentligt at revidere sit mål for at bringe planen tættere på virkeligheden. Det er muligt, at embedsmænd ventede, indtil de afsluttede et afgørende aspekt af Artemis-landingsmissionen - køretøjet, der vil tage astronauter fra månens kredsløb ned til overfladen. Hele situationen var i limbo indtil for blot et par uger siden. Elon Musks SpaceX havde vundet kontrakten om at levere landingsteknologien og slog Jeff Bezos' Blue Origin (som havde samarbejdet med nogle mangeårige rumfartsentreprenører). Blå oprindelse formelt protesterede styrelsens beslutning, men dets andragende var tilsidesat af et føderalt revisionsbureau. Det sidste opkald, NASA sagde i en erklæring i slutningen af ​​juli, vil tillade NASA og SpaceX at etablere en tidslinje for den første Artemis-landing. NASA er allerede kendt for en kultur med overdreven optimisme og urealistiske deadlines, som nærer dens kultur af tidsplanglidninger. ( Det er SpaceX også , som siger, at det vil bruge Starship-raketten, som virksomheden i øjeblikket er ved at udvikle i det sydlige Texas til månekoncerten.) Måske vil NASA skubbe landingen en smule ud til 2025 for at bevare det, som det har beskrevet som det haster med indsatsen, eller den kunne vende tilbage til 2028-planen, eller ved at låne fra Kennedy, lade den ligge inden udgangen af ​​dette årti.

Uanset målet, ville det påhvile NASA-embedsmænd at beslutte sig før snarere end senere. Deadlines er gode - en klar mållinje, kombineret med en livlig atmosfære, er en bedre motivator end en tåget fremtid for nogle dage og snart . Man skal være optimistisk for at slå tyngdekraften og for at gøre de fantastiske ting, som NASA gør, fortalte Lori Garver, der fungerede som NASAs viceadministrator fra 2009 til 2013, for et par år siden i et interview om et NASA-teleskop, der er mange år. forsinket. På den anden side har det fået os til at overløfte og begå fejl. I marts satte rumdragtsholdet nogle operationer i bero, efter at arbejdere brugte de forkerte specifikationer til at bygge en del af det livsstøttende system, og det mislykkedes. Arbejdere, der blev interviewet af NASA-inspektørens generalkontor, skyldte blandt andet problemet på tidsplanpres og hurtig vækst af projektteamet, herunder tilføjelsen af ​​uerfarent personale.

Den næste besætning af amerikanske astronauter på månen vil adskille sig fra de første besøgende, og ikke kun på grund af deres outfits. De astronauter, som NASA har udvalgt til at træne til fremtidige månemissioner, kommer fra en blanding af baggrunde; halvdelen af ​​dem er kvinder, og omtrent lige så mange er ikke-hvide. Når de går, vil de have sat deres lid til NASA og dets entreprenører, ligesom deres forgængere gjorde, for at få dem frem og tilbage. Hvad er hastværket?