SunChips og superkapitalisme

Potatochip copy.jpg

Internettet er begejstret med nyheden om, at SunChips er dropper deres nye bioplastikpose fordi det opfattes som være for højlydt .

Nogle er enige i Frito-Lays beslutning, andre er uenige, og atter andre påpeger det bioplast er ikke altid en miljømæssig gevinst . Men vi danser alle omkring det større punkt:

Konkurrencen på markedet for snackchips har nået et sådant niveau, at den molekylære sammensætning af den chipsholdige pose, som afspejlet i størrelsen af ​​dens lyd, kan få en virksomhed til at miste kunder!



Dette er et miniatureportræt af Robert Reichs hyperkonkurrencedygtig superkapitalisme på arbejde. Og selvom det grundlæggende er en fjollet historie, er det ikke kun en fjollet historie.

Forestil dig, at forskerne bøjede sig over bænken og konstruerede den næsten perfekte biopose; procesingeniørerne, der opskalerede produktionslinjen og udarbejdede alle de rigtige kontroller til fyldning og forsegling; forretningsfolkene, der skar leverandøraftalerne og solgte forhandlere på nyheden og tiggede om endekapper; mellemlederne, der kørte tallene og holdt tingene i gang; kvalitetskontrolfolkene, der bemærkede 'lydproblemet', men mente, at det ikke var nogen big deal; fokusgruppekonsulenterne, som sagde, at forbrugerne kunne lide taskens design, og hvordan den fik dem til at føles, og observerede kun i 'Brug hvis nødvendigt'-dias, selvom posen havde en god håndfølelse, kunne den være for støjende.

Det er her, vi sætter vores produktive talenter i arbejde. Det er gode funktionærjobs. De fleste af dem skal du have mindst en universitetsgrad for at have og besidde. Det store maskineri fremkaldt af milliardmarkeder for alt (hvad som helst) kan omkonfigureres til ethvert formål, endda noget så åndssvagt som fleksible, lette spånbeholdere.

Og da dette går op for dig... Du tænker med den svævende, halvseriøse tone, som vi reserverer for visioner om kollaps: Det er, hvad der sker med et land, der ikke længere drømmer, som har mistet sin følelse af nationalt formål eller storhed. Du tænker: Måske har vi brug for et rumprogram, så vi begynder at kigge op igen.

Du forestiller dig, at ærkehistorikere gloser året: Og i 2010 blev det mest magtfulde land i verden fortæret med showet Glee , om en politisk kandidat var eller havde været en heks eller ej, og lyden af ​​en pose ikke helt kartoffelchips.

Måske læses alle nationale projekter anakronistisk ind på en fladtrykt og urealistisk fortid. Måske fatter jeg efter en tid, der aldrig har eksisteret, og en følelse af formål, der var Manifest Destiny grim, når den gjorde. På den anden side, har det virkelig altid været sådan -- en tid, hvor enhver forbruger opførte sig som den mest snobbede ønofil? (Når alle kaldte sig forbrugere?)

Jeg havde ikke tænkt mig at skrive om SunChips eller den enorme tekniske knowhow, der ligger til grund for at lave perfekte plastikposer, men jeg hørte stemmen fra en Atlanterhavet -medstifter, John Greenleaf Whittier, der kræver at blive trukket ind i denne debat.

I 1843 blev Whittier sendt af et magasin for at tjekke Lowell, Massachussets, USAs fantastiske nye produktionscenter, City of Spindles. En nat, med udsigt over byen, kunne han ikke lade være med at tænke på en obskur tysk protofuturist ved navn John Etzler, som vandrede rundt i Jacksons Amerika og promoverede en perfekt forbrugerverden (i øvrigt kun drevet af sol- og vindenergi). Den bedste forklaring Etzler gav for fremtiden, han forestillede sig, kom i hans bog, Paradiset inden for rækkevidde af alle mennesker, uden arbejde, af naturens og maskineriets magt: en adresse til alle intelligente mænd . Etzlers førende biograf, Steven Stoll, giver os denne dejlige sammenfatning af Etzlers drømme og ideologi:

Varmt og koldt rindende vand, oplyste tage og gåture, behagelige dufte, elevatorer, al bekvemmelighed og intet arbejde (alt sammen ved at 'dreje om noget') - det lyder som en pensionistlandsby i Arizona. Og det er bare pointen. Etzler designede ikke en kommende verden, men den verden der kom. Hans viden om fysik kunne have været mangelfuld, men hans følelse af, at menneskelig lykke ville blive forstået som anvendelsen af ​​teknologi til bekvemmelighed og fritid, var død-on . [fremhæv min]

Ja.

Så Whittier, der er stødt ind i og hørt den 'lille, mørkebrynede tysker', stirrer ned på Lowell, det Dubai-lignende showpiece af ny amerikansk magt. Og han spekulerer på, hvad ende ville alle Lowells fabrikker blive sat til? Hvad var alle disse maskiner til?

Når jeg ser ned, som jeg nu gør, på disse enorme murstensværksteder, har jeg tænkt på den stakkels Etzler og spekuleret på, om han ville indrømme, hvis han var med mig, at hans mekaniske kræfter her har fundet deres rette anvendelse af årtusindfremstilling. Slibende på, hver i sit jernsele, usynlig, men alligevel rystende, af sin regulerede og undertrykte kraft, sit enorme fængselshus fra kælder til endesten, er det sandt, at mekanismens genii virkelig er på arbejde her, og hæver os med hjul og remskive, damp og vandkraft, langsomt op ad det skråplan, fra hvis top strækker løftets brede bordland?

Han ville sandsynligvis ikke have været overrasket over at finde ud af, at 167 år senere er det lykkedes for mekanismens genier i vid udstrækning at placere flere slags jetoner på 'det løftede brede bordland'.

Dette er ikke så anti-forbrugerkultur, som det lyder. Forandring af den store groovy slags virker uden for vores beregning. (Jeg kan jo godt lide at være særlig om hvad jeg bekymrer sig om at købe.) Det er mere et spørgsmål om balance i samfundet, en selvbevidsthed om midler og mål.

Quinn Norton udtrykte det glimrende i en anden sammenhæng : 'Jeg vil sige, at der er bøjningspunkter, hvor tingenes omfang ændrer karakteren af ​​det, de gør.' Så ja, vi har altid haft forbrugerkultur og junkfood R&D og salg. Men et eller andet sted hen ad linjen blev det enormt. Innovation betød patentering af variationer på kartoffelchips og deres poser.

Vi stoppede fastgørelse af broer og dæmninger og rørledninger -- og begyndte at vise stadig mere komplekse variationer af ting, som vi allerede har, og som fungerer forbandet fint.

Men måske ved at indse, at vi bruger enorme ressourcer på at udvikle chipsposer med netop de rigtige lyd er en god ting. Virksomhedens dumhed er den slags ting, der kunne symbolisere, hvorfor vi skal gøre noget anderledes. Og så kan vi, som Silicon Valley-lampen Tim O'Reilly ynder at sige, ' arbejde med ting, der betyder noget .'