Dette er, hvad der sker, når en galakse løber tør for benzin

Ligesom din bil går den i stå. Og nu har vi fotografiske beviser på stalden.

[valgfri billedbeskrivelse]Et falsk-farvet ultraviolet billede af dværggalaksen IC3418 med dens ram-tryk-strippede hale af unge stjerner, vist på et falsk-farvet røntgenbillede af Jomfruhoben og viser varm gas i hoben. Størrelsen af ​​IC3418 er her forstørret med en faktor 10 i forhold til klyngen, for at gøre det lettere at se. (Yale)

Det Jomfruklynge er den nærmeste store galaksesamling til Lokal gruppe , gruppen, der omfatter Mælkevejen. Den indeholder omkring 1.000 galakser. Dybt inde i den er der en galakse, som mennesker har givet et praktisk, men alligevel klodset navn: IC3418.

Engang mellem 200 og 300 millioner år siden holdt kernen af ​​IC3418 op med at lave stjerner. Halen på IC3418 er dog oversået med en række ildkugler: lyse klatter af gas oplyst af stjerner, der sandsynligvis er blevet dannet i de sidste par millioner år. IC3418 gennemgår sandsynligvis en proces kendt som ' ramtrykstripning ': en galakse, der bliver strippet for sine gasser af 'vinde', der er kraftigere end galaksens tyngdekraft. Under stripningsprocessen, mens eksisterende stjerner forbliver intakte, bliver galaksens indre gas fejet væk. Hvilket er betydningsfuldt -- fordi en galakse blottet for gasser er en galakse, der faktisk er død. 'Stjerner, planeter og liv kan kun dannes, hvis en galakse har gas til at lave dem' forklarer Yale-astronomen Jeffrey D.P. Kenney.



IC3418 er med andre ord ved at løbe tør for gas. Den kører på dampe. Og det er til gengæld vigtigt, fordi Kenney og hans kolleger hævder, at de har taget billeder af IC3418 i færd med at dø.

Hvis det faktisk er det, astronomerne har været vidne til, vil det være første gang, mennesker har fået et sådant billede.

[valgfri billedbeskrivelse]Dværg elliptisk galakse NGC 205, en galakse inden for den lokale gruppe, afbilledet nederst til venstre ( J.-C. Cuillandre )

I et oplæg i dag til det 222. American Astronomical Society-møde i Indianapolis præsenterede Kenney og hans team papiret, der opsummerer deres resultater. (Dokumentets dejligt prædikerede titel?' Transformation af en jomfruklynge dværg irregulær galakse af Ram Pressure Stripping: IC3418 og dens ildkugler .') Deres arbejde, som de baserede på både optisk billeddannelse og spektroskopi, bygger på eksisterende beviser om IC3418: mens tidligere forskning helt sikkert har spekuleret i, at galaksen oplever ramprestripning, gør Kenney og hans kolleger det eksplicitte, at IC3418 er , faktisk et eksempel på en galakse nær døden. (Deres arbejde bygger på billeder fra både WIYN 3,5 meter teleskop i Arizona og tvillingen Keck 10 meter teleskoper på Hawaii.)

Værket giver ny status til IC3418. Det giver dog også videnskabsmænd potentialet for en bedre forståelse af, hvordan dværg elliptiske galakser, en underart af universets mest almindelige type galakse, kommer til at eksistere. 'Vi tror, ​​vi er vidne til et kritisk stadium i transformationen af ​​en gasrig dværg uregelmæssig galakse til en gasfattig dværg elliptisk galakse - udtømningen af ​​dens livsblod,' Kenney forklaret . Han tilføjede: 'Indtil nu har der ikke været noget klart eksempel på, at denne transformation er sket.'