Hvorfor alt er udsolgt

Pandemien brød online shopping.

En illustration af en papkasse med et timeglas på toppen

Getty / Atlanterhavet

Hele sommeren prøvede jeg at købe ting, og det lykkedes for det meste. Jeg tilmeldte mig to separate ventelister for udsolgte sorte spandex-cykelshorts, som jeg havde brug for til den Peloton, jeg havde købt, selv tilbagebestilt i to måneder. Jeg tilføjede også min e-mailadresse til en venteliste for gardinstænger, og huskede, hvordan den skiftende efterårssol griller køkkenbordet, der nu er mit kontor. Da besked fra Bed Bath & Beyond uger senere kom for at fortælle mig, at de var tilbage på tilbud, var jeg for langsom med lodtrækningen - de blev udsolgt omtrent lige så hurtigt, som håndsprit gjorde i marts. I løbet af weekenden troede jeg, at jeg havde anskaffet erstatninger til mit slidte sengetøj, men min e-mailkvittering indeholdt en tilståelse: Sengetøjet ville i bedste fald ankomme omkring Halloween.



Da jeg spurgte Steve Rowen, en administrerende partner hos detailanalysefirmaet Retail Systems Research, om disse lagerproblemer var så udbredte, som mine personlige frustrationer antydede, måtte han kvæle et grin, før han svarede mig: Absolut. Lignende problemer i øjeblikket hund alle slags forhandlere, og de har i flere måneder. I begyndelsen af ​​pandemien, da de fleste mennesker antog, at tingene ville være tilbage til det normale om uger eller måneder, havde detailhandlere og producenter ikke rigtig travlt med at skifte gear og tage en masse dyre beslutninger, sagde Rowen. Jeg tror ikke, at nogen virkelig havde nogen indikation af, hvor længe denne pandemi og dens virkninger ville kunne mærkes.

Inden marts havde nethandel netop det modsatte problem. Internettet er fyldt med en næsten uendelig overflod af ting, alle tilgængelige med et øjebliks varsel. Mere end 150 millioner amerikanere har adgang til Amazon Prime, som lover en to-dages leveringstid på millioner af varer, der kan sendes til dit hjem med bogstaveligt talt ét klik. Sortering gennem det enorme miljø af online detailhandel er blevet en forretning for sig selv, med populære websteder som Wirecutter og The Strategist, der tilbyder afprøvede anbefalinger til at bekæmpe den dysfori, som det ellers ville fremkalde at skrive badehåndklæder i et søgefelt.

På få måneder har pandemien vendt den altomfattende, omhyggeligt konstruerede institution af amerikansk forbrugerisme på hovedet. Forsyning med basale husholdningsartikler såsom papirhåndklæder og universalmel er kun delvist restitueret, og verdslige, tilsyneladende tilfældige genstande melder sig konstant på listen over mangel— oppustelige kajakker , kettlebells , keramiske fliser , frø , fodskræller , mange ting solgt ind aluminium dåser . Problemet med pandemisk handel ligger ikke blot i lavt udbud eller høj efterspørgsel. I stedet har coronavirus tæret på hele systemet, hvormed ting købes og sælges i Amerika, og få tegn på forbedring er i horisonten.


Siden millioner af amerikanere begyndte at bruge meget mere tid derhjemme, har mange af dem truffet meget lignende beslutninger om, hvordan man gør det komfortabelt. Ifølge Rowen har det været med til at skabe forsyningsproblemer inden for alle mulige kategorier: mad, rengøringsprodukter, medicin, træningsudstyr, udendørsudstyr, møbler og boligindretning, renoveringsartikler, hjemmeelektronik, kontorartikler, loungewear og mere. I starten af ​​året var der ingen, der kunne vide, at stående skriveborde og børnebassiner ville blive varme varer. Men så langt inde i pandemien fortsætter manglen ikke kun på grund af det, der pludselig er trendy.

For at forstå, hvorfor du stadig ikke kan finde din foretrukne migrænemedicin eller dit sædvanlige hundefodermærke, skal du starte med, hvor disse produkter begynder: fremstilling. Længe før de fleste amerikanere havde en antydning af den kommende katastrofe, begyndte beholdningen af ​​mange produkter at blive tyndere bag kulisserne. USA importerede mere end produkter for en halv billion dollars fra Kina i 2018, omkring 20 procent af landets samlede årlige import. Da Kina gik i lockdown i slutningen af ​​januar for at standse spredningen af ​​coronavirus, gik landets enorme produktionssektor i stå. Det lammede strømmen af ​​alle slags ting til USA – klapvogne, gymnastiktøj, Nintendo Switch-konsoller og afgørende komponenter til produkter samlet i andre lande, såsom tekstiler til tøj og dele til mobiltelefoner og computere. Da disse komponenter forsvandt, nogle samlebånd i lande som Vietnam og Sydkorea gik ledige, hvilket forværrede krisen i USA.

Mærker og detailhandlere, der var afhængige af import fra Kina eller andre steder i Asien, begyndte at overveje leverandører i Latinamerika, Europa eller USA for at tage fat. Men efterhånden som disse søgninger gik i gang, spredte coronavirus sig til flere lande og lukkede mange produktionsfaciliteter rundt om i verden, i det mindste midlertidigt.

Så efter at have kontrolleret coronavirus, Den kinesiske produktion steg igen . Så snart Kina var oppe at køre, og USA's produktionsfaciliteter ikke var, begyndte vi at importere flere varer fra Kina end nogensinde før, sagde Rowen. Men en øget afhængighed af ting, der er produceret en halv verden væk, er forbundet med nogle risici. Varer kommer fra Asien til USA på massive fragtskibe, og det er shippingindustrien på vej mod en arbejdsmarkedskrise : Hundredtusindvis af arbejdere er i øjeblikket strandet på havet, fordi deres hjemlandes pandemiske rejserestriktioner forhindrer dem i at komme i land. At efterlade dem på skibe truer med at kollapse den globale skibsfart ved at udmatte og misbruge arbejdere, der i øjeblikket er på havet, mens de kører dem, der venter på arbejde, til andre industrier. I mellemtiden har resten af ​​verden - som leverer de resterende 80 procent af importerede varer solgt i USA - endnu ikke vendt tilbage til fuld produktionskapacitet.

Uanset hvor et produkt er fremstillet, skal det pakkes, før det kan sendes eller lagerføres på en hylde, hvilket skaber endnu en hindring. Plastflasker og -poser, papkasser og aluminiumsdåser skal alle også fremstilles og ofte med dyre maskiner, der kun kan fremstille en meget specifik type pose eller flaske. Det er ligegyldigt, hvor meget håndsprit du laver, hvis du ikke har det rigtige at putte det i. Forbrugerforsyningen af ​​mel er stadig i bedring, delvist fordi møllerne brugte måneder på at kæmpe om en begrænset forsyning af de små papirsække. den er pakket ind. Der var altid rigeligt med mel, men nogen, der bager surdej for første gang, vil ikke have en af ​​de kæmpe poser, der typisk bliver sendt på restauranter.

Når først produkter er fremstillet, pakket og importeret, skal de stadig distribueres til lagre og butikker, hvilket er blevet dens egen flaskehals. Pandemien har gjort langturskørsel farligere og vanskeligere - i foråret manglede lastbilchauffører beskyttelsesudstyr og desinfektionsudstyr, og mange af de steder, hvor de normalt ville få en nattesøvn eller et varmt måltid, var lukket på grund af nedlukninger. Siden da er efterspørgslen efter vognmænds ydelser steget sammen med efterspørgslen efter visse typer produkter, og nogle vognmandsfirmaer har udnyttet det med tænder med kort varsel til ruter, der betaler bedre, hvilket tilføjer endnu mere kaos til kamp for at få eftertragtede produkter på hylderne. Selv når varer når op på en lastbil, venter der flere lastbiler: Der ankommer flere lastbiler, end lagre og butikker normalt beskæftiger sig med, og de har kun så mange læssepladser og så mange timer på en dag.

Hvis det lykkes dig at købe et produkt lige nu, kan der gå et stykke tid, før du ser det. Mange fysiske butikker blev lukket ned i flere måneder, hvilket skubbede flere kunder online og lagde et enormt pres på afsendere i processen. I slutningen af ​​juli rapporterede UPS en 65 procent spring i forsendelser til boliger i det foregående kvartal. Ligesom med kommerciel skibsfart er der kun så mange lastbiler og så mange mennesker til at udføre det banebrydende arbejde med at læsse, køre og losse dem. Samtidig har politiske ændringer gjort, at landets største pakketransportør, United States Postal Service, langsommere og mindre pålidelige . Pakker sygner hen i distributionscentre i dage eller uger, og nogle lastbilchauffører køre deres ruter uden post ombord på grund af nye regler om, at de skal rejse til tiden. Mad fordærver, levende dyr dør , nogle pakker forsvinder helt.


Som det er tilfældet med USA's større pandemiske fiaskoer, var forbrugersystemet begyndt at rådne længe før coronavirus gjorde sin skørhed tydelig. Amerikanske virksomheder har brugt årtier på at presse hver sidste dollar ud af markedet, stort set på bekostning af dets fleksibilitet og modstandsdygtighed. Det værste startede for 30 år siden, sagde Rowen, da Walmart knuste den lokale konkurrence over hele landet og populariserede just in time opgørelsesmodel . Omkostningerne holdes nede ved at have meget lidt ved hånden, og hylderne fyldes op med frisk leverede produkter; der er ingen papirhåndklæder eller joggingbukser, der venter på at blive kaldt til tjeneste. I en krise betyder det, at butikshylderne hurtigt tømmes. Folk går i panik og begynder at hamstre eller gå på jagt efter ting online, hvilket også opbruger disse forsyninger. Effektiviteten er fantastisk, hvis der ikke er nogen afbrydelse af nogen art, og hvis tingene går nøjagtigt som planlagt, sagde Rowen. Desværre er der i hvert fald i en overskuelig fremtid ikke rigtig noget ’ifølge planen.’ Det er ikke kun en pandemi, der kan forårsage denne form for logistisk kaos. Orkaner, skovbrande og større civile uroligheder kan alle tanken de bedst udarbejdede planer for ledere, der forsøger at vride profit ud af en virksomhed gennem effektivitet. USA gennemgår i øjeblikket alle fire kriser på én gang.

Dette ville alt sammen være meget mindre vigtigt, hvis alle, der forsøgte at bestille ting online, var lige så heldige som dem af os, der ledte efter sødt træningstøj eller nyt sengetøj. Men USAs forbrugersystem er ikke kun et opbevaringssted for folks disponible indkomst. Fornøjelsesjockey i overklasse til plads på en lastbil ved siden af livsvigtige medicin og de basale fornødenheder i hverdagen for de hjemmegående eller dem i undertjente samfund. Markedet reagerer på incitamenter, der ofte ikke tjener interesserne for de mennesker, for hvem det formodes at være en redningsplanke - tidligere på sommeren var der nogle postarbejdere anklagede USPS af at prioritere Amazon-pakker frem for andre, mere vitale typer post på grund af mega-detailhandlerens lukrative kontrakt med bureauet. (Postvæsenet hverken be- eller afkræftede flytningen, men sagde, at det flekserede ressourcer dagligt, afhængigt af efterspørgslen.) Arbejdskraft, emballage og plads på lastbiler afmåles ikke efter behov, men efter virksomheders og forbrugeres evner og betalingsvillighed. De rigeste amerikaners ønsker vil altid komme først, selv om der er mangel.

Og mangel vil bestå. USA's katastrofale reaktion på coronavirus betyder, at forsyningskæden har ringe mulighed for at genvinde sin præ-pandemiske stabilitet, endsige at forudse og forberede nye ændringer på et forbrugermarked, der er unikt verden over for dets enorme skala pr. indbygger og dets afhængighed af billige priser. udenlandsk arbejdskraft. Der er ingen hurtig løsning. Detailhandlere ønsker ikke at oplagre de forsyninger, forbrugerne har brug for, fordi det er dyrt, og de ønsker ikke at blive fanget, hvis efterspørgslen fordufter. At sende størstedelen af ​​USA's produktionskapacitet til udlandet tog årtier, sagde Rowen, og at bringe en meningsfuld del af den tilbage for at hjælpe med at forkorte forsendelsestider og gøre markedet mere fleksibelt ville tage lige så lang tid. I mellemtiden, foreslog han, prøv at forestille dig, hvad du måske har brug for eller ønsker på forhånd. Få disse ordrer ind, mens du kan.