Din bedstemors førerløse bil

De førerløse køretøjer fra 1920'erne blev kaldt fantombiler, og de blev fjernstyret ved at trykke på en telegrafnøgle.

Kongresbiblioteket

Årtier før Google begyndte at udstyre Lexus SUV'er med sensorer og selvkørende software, den førerløse bil dagens var en ellers almindeligt udseende Pontiac.



I 1920'erne og 1930'erne var en førerløs bil mere almindeligt kendt som en fantombil, og demonstrationer af teknologien tiltrak tusindvis af tilskuere i byer over hele USA.

Disse biler var ikke computerdrevne, som de er i dag, men fjernstyrede. Det fremgår i hvert fald ikke af avisarkiver og andre skriftlige beretninger, hvor mange der nogensinde har eksisteret, selvom vi får en generel fornemmelse af, hvordan de fungerede: Den person, der betjener bilen, fulgte ofte efter i et andet køretøj et stykke bagud; eller i mindst ét ​​tilfælde i et lavtflyvende fly, iflg et regnskab fra 1932 i Tidsoptager fra Zanesville, Ohio.

Filmstjernen Helen Twelvetrees med sin Pontiac fra 1935, samme model som blev fjernstyret under fantomautodemonstrationer. ( Mitchell Library, State Library of New South Wales )

Bilen, som avisen kaldte et af de mest fantastiske produkter inden for moderne videnskab, kunne betjenes fra så langt som fem miles væk, sagde dens opfinder. Det lyder utroligt, men det er rigtigt, at den førerløse bil vil køre rundt i byen gennem den tungeste trafik – starte, stoppe, slå på hornet, dreje til højre eller venstre, lave U-vendinger og cirkler og fortsætte således, som om der var en usynlig fører ved rattet, den Tidsoptager rapporteret. At få et glimt af fantombilen var at se en af ​​de mest spektakulære gadebegivenheder.

The Greeley Daily-Tribune, 1935 ( Newspapers.com )

Bilerne var førerløse, idet de ikke havde et menneske bag rattet, men de var ikke selvkørende i sig selv. Dette forhindrede dem ikke i at fange offentligheden. Fra 1931 til 1949 gav [radioingeniøren J.J.] Lynch demonstrationer af det fjernstyrede køretøj i 37 af de 48 amerikanske stater, skrev Fabian Kröger i en omfattende rapport om de tekniske, juridiske og sociale aspekter af selvkørende biler. Han manipulerede bremserne, rattet og hornet på det køretøj, der kørte foran ham, ved hjælp af en morsenøgle. En sfærisk antenne modtog koden, selvom der også er rapporter om en ledning mellem køretøjerne.

Samtidig, påpeger Kröger, blev førerløse køretøjer cementeret i den populære fantasi gennem deres skildring i fantasy-romaner som Werner Illings utopolis , som har en selvstyrende bil. Det mest vidunderlige ved det var, at bilen … opførte sig, som om den havde lært alle mulige færdselsregler udenad, skrev Illing. I 1935 skrev forfatteren David H. Keller om en førerløs bil, der var stemmeaktiveret i Den levende maskine:

Gamle mennesker begyndte at krydse kontinentet i deres egne biler. Unge mennesker fandt den førerløse bil beundringsværdig til at kæle. Den blinde for første gang var i sikkerhed. Forældre oplevede, at de mere sikkert kunne sende deres børn i skole i den nye bil end i de gamle biler med chauffør.

Årtier senere, KITT, den sansende bil fra ridder , blev den bedst kendte fiktive bil, du kunne tale med. Det var i øvrigt en Pontiac; ligesom de faktiske fantombiler fra 1930'erne.

Men da konceptet med en førerløs bil først dukkede op, var det, folk fokuserede mest på, løftet om forbedret sikkerhed på et tidspunkt, hvor køretøjer var dødbringende - hvilket stadig er det store løfte for selvkørende biler i dag. Faktisk var den førerløse bils første filmoptræden i en pædagogisk trafiksikkerhedsfilm fra 1935 bestilt af General Motors. Men fjernstyrede køretøjer syntes at eksistere for at gøre en pointe mere end noget andet: De var en måde at demonstrere, hvor sikre biler burde være, men stadig bare en nyhed og ikke en prototype for den nærmeste fremtid. I filmen, Det sikreste sted, den førerløse bils trafikrekord er eksemplarisk, siger Kröger:

Køretøjet bliver altid i sin vognbane, glemmer aldrig at signalere, når det drejer, adlyder alle stopskilte og overhaler aldrig i farlige sving. Lynch havde givet lignende grunde til at føre kampagne for sikkerhed med førerløse køretøjer. ... På ironisk vis peger filmen her på modsætningen mellem sikkerhed og frihed: Er bilen kun sikker, når den er tom?

En sådan offentlig uddannelse var hårdt tiltrængt. I 1920'erne og 1930'erne var biler ansvarlige for så mange dødsfald, at offentlige embedsmænd begyndte at diskutere, om biler i sagens natur var onde. Byer over hele landet holdt sikkerhedsparader, hvor vansirede overlevende fra ulykker sad og vinkede fra biler - og tusindvis af børn klædt ud som de afdødes spøgelser. Og selvom førerløse biler - ofte omtalt i aviserne som magiske biler - tiltrak offentlig opmærksomhed som et teknologisk vidunder, var offentlige demonstrationer mest beregnet til at understrege behovet for forbedret bilsikkerhed. (Det ville tage årtier mere for Amerikanske holdninger til bilsikkerhed at skifte, og årtier mere for folk at begynde at tænke på selvkørende biler som en teknologi, der kan blive brugt bredt.)

Regelmæssige sikkerhedsforedrag efterlader en sur smag i alles mund, især når man begynder at fortælle en anden fyr om hans mangler som chauffør, J.J. Lynch, fantomautooperatøren, fortalte Daily Times-News fra Burlington, North Carolina, i 1937. Men når du giver dem denne form for demonstration og taler om sikkerhed på samme tid, lytter de til dig og bliver interesserede.

Førerløse biler kørte aldrig med gult lys eller drejede over i den forkerte vognbane, tilføjede Lynch, og det er mere end mange biler med chauffører i gør.