Ungdomsfodbold er en moralsk abdikation

Dagens hjernerystelseskrise giver det forkerte indtryk af, at sportens farer først for nylig blev opdaget. Faktisk har de altid været tydelige. Så hvorfor lader voksne børn lege?

En far og søn spiller fodbold.

Lisa Pines / Getty

Om forfatteren:Kathleen Bachynski er assisterende professor i folkesundhed ved Muhlenberg College. Hun er forfatter til No Game for Boys to Play: The History of Youth Football and the Origins of a Public Health Crisis.



I 1890'erne blev Chicago Tribune begyndte at slå alarm om en farlig ny sport. I modsætning til i baseball, cricket eller andre populære aktiviteter på dagen kolliderede hold af unge atleter gentagne gange med hinanden som en nøglekomponent i det nye spil. Jagten på sejren resulterede i hyppige påvirkninger af modstandsspillere, som ville belaste deres hofter, brække deres næser og få hjernerystelse. Skulle fodbold overhale baseball som Amerikas nationale kamp, Tribune rådgivet, ville det skulle reformeres dybtgående. Ellers ville sporten fysisk ødelægge tusindvis af unge mænd.

Mere end 120 år og mange tusinde hårdt sårede unge mænd senere, fodbold sidder , som sportsøkonomen Michael Leeds engang udtrykte det, som en kolos henover landskabet i amerikansk sport. På trods af både etableret medicinsk viden og sund forståelse af, at involvering i gentagne kollisioner udgør ekstraordinære fysiske farer, promoverede voksne fodbold for drenge i alle aldre gennem det 20. århundrede. Fodbold overhalede ikke kun baseball som USAs mest sete tv-sport, men det blev også langt den mest populære sport spillet af amerikanske gymnasiedrenge. Feedersystemer blev hurtigt udviklet til deres modstykker i grundskolen og mellemskolen. I dag børn så ung som 5 kan begynde at tackle hinanden. Milliarder af dollars i tv-kontrakter er selve identiteten på de store gymnasier og universiteter og fredags-aftens rytmer i samfund over hele USA bundet til nettet.

I det seneste årti eller deromkring har NFL-spilleres tidlige dødsfald på grund af selvmord og andre årsager – for ikke at nævne den voksende mængde af videnskabelig litteratur om kronisk traumatisk encefalopati, en hjernesygdom forbundet med gentagne hjernerystelser – trukket ny opmærksomhed på farerne ved tackling. fodbold. Dagens hjernerystelseskrise kan give indtryk af, at disse farer ikke var godt forstået tidligere. Faktisk har de fysiske skader forbundet med sporten aldrig været i tvivl. At fortsætte med at foregive uvidenhed om dem - at blive ved med at lade drenge, der endnu ikke er i teenageårene, spille tackle fodbold - er ikke bare uklogt, men en fraskrivelse af moralsk ansvar for børns velfærd.

Siden fodboldens begyndelse i slutningen af ​​det 19. århundrede er en række dødsfaldsrapporter, medicinske undersøgelser og journalistiske kritikker med jævne mellemrum smeltet sammen til en national samtale om sportens sikkerhed. Især i de øjeblikke, hvor andre vigtige elementer i amerikansk kultur kom under lup - for eksempel under den store depression og midt i de massive sociale transformationer i de tidlige kolde krigsår - boblede understrømmen af ​​bekymring over sporten op: Var sådan en risikabel aktivitet etisk set acceptabelt for skoler at være vært for og for børn at deltage i?

Men gang på gang fandt fodboldens tilhængere en måde at ignorere de læger og pædagoger, der advarede om hjernerystelse og andre invaliderende skader. Når sporten stod over for en alvorlig PR-krise, fandt trænere og administratorer måder at justere reglerne på eller justere udstyret i et forsøg på at reducere de mest katastrofale skader. Efterhånden som sportens popularitet voksede, vænnede fans sig simpelthen til, og heppede endda på, de ødelæggende hits, der opstod i almindeligt syn. Forældre, der på utallige andre måder forsøgte at minimere risici for deres sønner, meldte dem ivrigt til at spille. Og de ødelagte knæ, brækkede nakke, forskudte skuldre og kumulative hjerneskader blev ved med at komme.

Jeg tror på udendørs spil, erklærede præsident Theodore Roosevelt i 1905, og jeg har ikke det mindste noget imod, at det er hårde spil, eller at de, der deltager i dem, lejlighedsvis bliver skadet. En entusiastisk fodboldfan, Roosevelt greb ind efter utallige alvorlige kvæstelser og snesevis af dødsfald så det ud til at true college-administratorers vilje til at tolerere sporten. Efter at præsidenten inviterede embedsmænd fra Harvard, Yale og Princeton - skoler, der dengang var fremtrædende i sporten - til Det Hvide Hus for at diskutere fodboldens brutalitet, blev nogle regler ændret for at begrænse de mest risikable spil. I 1906 var en atletisk forening, nu kendt som NCAA etableret at give tilsyn. Alligevel understregede førende medicinske organisationer på det tidspunkt, at de fysiske farer ved fodbold forblev enorme. I erkendelse af, at de seneste reformer kan resultere i færre dødsulykker, en 1907 Journal of American Medical Association artikel ikke desto mindre kendetegnet fodbold som en gladiatorsport, hvis risici langt opvejer fordelene. Dette var især tilfældet for børn, hvis kroppe stadig var i udvikling. Fodbold er ikke noget spil for drenge at spille, erklærede journalen.

Med flere korte undtagelser, såsom et midlertidigt forbud mod fodbold i New York City high schools i 1909, ignorerede trænere og administratorer stort set dette lægeråd. I stedet omfavnede amerikanske skoler fodbold og hævdede, at sporten bidrog med afgørende lederevner til drenge, der forventedes at blive fremtidige forretnings- og militærledere. Som en fysisk pædagog udtrykte det i 1922, er atletisk aktivitet den bedste erstatning for krig. I 1927, Det New York Times rapporterede, at 17 spillere i alderen 15 til 22 var døde ved at spille fodbold det år. Men avisen mindede også læserne om, at spillet bliver spillet i gigantisk skala i alle dele af landet, og at dødstallet dermed var mindre alarmerende, end det kunne se ud. Faktisk i 1928, Det Washington Post døbt fodbold kongen af ​​interskolastisk sport, en titel den stadig har i dag.

Læger og pædagoger blev ved med at se skævt til kollisionssportens dominans i skolerne. De årlige dødsfald antydede kun det meget større antal af det, Henry O. Reik, redaktør af Journal of the Medical Society of New Jersey , beskrevet i 1931 som alvorlige og varige mén. Reik opfordrede til afskaffelse af college- og gymnasiefodbold. Selv fodboldens tilhængere erkendte, at sporten var usædvanlig farlig. I 1936 fortalte Mal Stevens, dengang cheftræner for fodbold ved NYU, til New York Academy of Medicine, at fodbold var langt den mest farlige sport, der tilbydes i amerikanske skoler. Ifølge data udarbejdet af NYU-forskere i samarbejde med forsikringsselskaber oplevede fodboldspillere 88 ulykker pr. 1.000 eksponeringer - en rate, der er otte gange højere end for polo, den næstmest risikofyldte sport.

Af disse farer var hjerneskader velkendt for at være til alvorlig bekymring. I 1929 opfordrede Eddie O'Brien, en læge og fodboldembedsmand, til, at administratorer kræver, at en læge deltager i alle skolefodboldkampe, idet han citerede eksempler på spillere, der blev slået bevidstløse eller ud på deres fødder, som fik lov til at forblive i spillet. Han brugte udtrykket slagfuld at beskrive tilstanden forårsaget af hovedskader og manglende lægehjælp. Sætningen, der refererede til tilstanden af ​​forvirring som følge af mange slag i hovedet, var for det meste forbundet med boksning. Men læger forstod tydeligt, at gentagne slag i fodbold også kunne forårsage betydelig kognitiv skade.

I betragtning af risiciene, en 1938 Tidsskrift for Skolesundhed artikel fraråder fodbold for drenge under 16 år, og bemærker, at der forekommer flere hjernerystelser i fodbold, end man generelt er klar over. Samme år klagede Augustus Thorndike, en læge, der spillede en nøglerolle i udviklingen af ​​sportsmedicin, over, at de fleste lægfolk var uvidende om de alvorlige komplikationer, der kunne følge af en simpel hjernerystelse. I de følgende årtier ville mange andre medicinske eksperter udtrykke lignende frustration med amerikanernes vilje til at se bort fra hjernens sårbarhed over for gentagne påvirkninger. I 1951 beklagede neurologen Frederic Gibbs, at børn blev opfordret til at tilføje deres egne hjerner med gentagne hjernerystelser i sportsgrene som fodbold og boksning. Skrivning i American Journal of Public Health , opfordrede Gibbs til, at den næste generation i stedet skulle lære at værdsætte hjernens betydning.

Til det formål i en 1952 New England Journal of Medicine artikel, anbefalede Thorndike grænser for, hvor mange hjerneskader atleter kan pådrage sig i deres karriere. Han rådede til, at atleter stopper enhver udsættelse for kropskontaktstraumer, såsom fodbold, efter at have pådraget sig tre hjernerystelser eller oplevet mere end et kortvarigt bevidsthedstab på ethvert tidspunkt. Thorndike tilføjede, at kollegiets sundhedsmyndigheder er bevidste om patologien hos den 'punch-berusede' bokser. Hans vejledning var tydeligvis beregnet til at forhindre sådanne alvorlige skader, og hans anbefalinger blev lige så tydeligt ignoreret. Mange unge spillere fik flere hjernerystelsestræf gennem deres karriere. De blev i mange tilfælde sendt tilbage på banen næsten umiddelbart efter at have haft hjerneskadesymptomer. Hjerneskader blev ofte minimeret som at se stjerner eller få din klokke ringet.

Efter Anden Verdenskrig blev fodboldprogrammer udvidet til at omfatte endnu yngre børn i folkeskole- og mellemskolealderen. I 1956, Det New York Times anslået det næsten 100.000 børn spillede på tackle-fodboldhold; atleterne varierede fra 60-pund 7-årige til 160-pund teenagere.

Pædagoger og læger forkastede denne tendens gennem 1950'erne. I 1953 stemte deltagere ved en National Education Association-konference for at forbyde fodbold og andre kontaktsportsgrene for børn i alderen 12 og yngre. I 1957, American Academy of Pediatrics tilsvarende afsluttet at kropskontaktsport, især tackling af fodbold og boksning, anses for ikke at have nogen plads i programmer for børn i denne alder. Mens akademiet måske har haft en vis succes med at begrænse boksekampe for små børn, tog administratorer og trænere meget lidt agt på denne vejledning, når det kom til fodbold. I 1964 anslog Pop Warner-konferencen, en ungdomsfodboldliga, at mere end en halv million drenge i alderen 7 til 15 dyrkede sporten under dens auspicier.

I anden halvdel af det 20. århundrede spillede mange amerikanske drenge ikke længere bare fire års high school-fodbold. Tværtimod meldte de sig først til sporten i en alder af 7 eller 8 og spillede i mindst et årti. Øvelse efter træning, kamp efter kamp og sæson efter sæson, blev de udsat for gentagne helkropskollisioner under voksne lederes vågne øje og til jubel fra voksne tilskuere. Men fysikkens grundlæggende principper forfølger fortsat sporten.

Reglerne i morgendagens Super Bowl vil adskille sig fra dem, der var på plads for mere end et århundrede siden, men påvirkninger på hele kroppen er fortsat essensen af ​​sporten og den største kilde til dens farer. Cyklussen af ​​bekymring og benægtelse fortsætter: Barack Obama indkaldte til et topmøde i Det Hvide Hus om fodboldrelaterede hjerneskader; hans efterfølger, Donald Trump, er en tidligere franchiseejer i United States Football League, som mener, at NFL's undertrykkelse af visse hits ødelægger spillet. Men beviset på fodboldens skader er stærkere end nogensinde. Og fordi børn ikke har fuld kapacitet til at afveje de langsigtede risici for gentagne hjernetraumer, er det grundlæggende spørgsmål: Er risikoen ved at tackle fodbold acceptable for voksne at pålægge børn?

Hvis den nuværende debat om hjernerystelse skal give et sikrere resultat for børn end mere end et århundredes lignende samtaler har, skal det involvere en meget dybere anerkendelse af, hvad forskere – og i virkeligheden alle andre – allerede har vidst i årtier: Gentagne kollisioner er ikke sikre for menneskelige kroppe eller hjerner.